Lors des deux derniers matchs, Andrei Vasilevskiy a stoppé 53 des 55 tirs des Devils.

Vasilevskiy et Kucherov ont brillé au premier tour

TAMPA — L’équipe ayant marqué le plus souvent en saison régulière a été intraitable en défensive dans la première ronde des séries.

Andrei Vasilevskiy et le Lightning savent que c’est là un aspect crucial à la réussite d’un long parcours. Premiers dans l’Est après 82 matchs, Tampa Bay a écarté les Devils du New Jersey 4-1 au premier tour. Lors des deux derniers matchs, Vasilevskiy a stoppé 53 des 55 tirs des Devils. «Nous avons fait du beau travail. Les gars ont bien joué et ça donne confiance, a dit le Russe de 23 ans. Il faut maintenant penser à la deuxième ronde.»

Nikita Kucherov a fait mouche dans quatre matchs, incluant trois buts déterminants. Auteur de cinq buts et autant de passes, il a établi un record du Lightning pour les points dans une série. Il a rejoint Vincent Lecavalier au deuxième rang dans l’histoire du club avec 52 points en séries, en 50 matchs.

Côté défense, on a limité les Devils à sept buts dans leurs quatre revers. «Andrei est incroyable. On dirait qu’il en est à sa 20e saison, a dit Kucherov. Ses arrêts donnent beaucoup d’énergie à toute l’équipe.»

À sa première campagne comme gardien numéro 1, Vasilevskiy a fini au premier rang de la ligue pour les victoires et les jeux blancs, avec 44 et huit. Il a conservé une moyenne de 2,62 buts alloués par match. «Son brio nous a donné un coup de pouce exceptionnel, a dit l’entraîneur du Lightning Jon Cooper, en parlant de la série contre les Devils. Il a une grande confiance en ses moyens.»

Tampa Bay sera confronté à Boston ou Toronto au deuxième tour. «L’adversaire n’a pas d’importance, parce que ce n’est jamais facile en séries, a dit Kucherov. Nous devons juste rester fidèles à qui nous sommes.»

Cooper est en mesure d’apprécier la valeur d’une série conclue rapidement. «C’est surtout au niveau de conserver de l’énergie, physiquement et mentalement. Le repos va bien se prendre, et ensuite ce sera le temps de se préparer.»