u volant de la Chevrolet numéro 90, propriété de son ami Mario Gosselin (à gauche), le pilote Donald Theetge bataillera sur le circuit de 2,5 milles de l’épreuve NASCAR Xfinity.

Theetge: un enfant de 52 ans à Vegas

Donald Theetge aura beau être le plus vieux concurrent dans la course de NASCAR Xfinity de samedi, à Las Vegas, le pilote de 52 ans de Boischatel s’y sent comme un enfant. «Tu ne peux pas savoir comment je tripe!»

Le Soleil a joint Theetge dans les puits du Las Vegas Motor Speedway, vendredi, avant la première des deux séances d’entraînement sur l’ovale asphalté de 1,5 mille de long. Première pour Theetge sur une telle distance, lui qui vient d’obtenir sa licence NASCAR sur 1,5 mille après deux épreuves Xfinity sur des parcours d’un mille, l’an passé.

Il est en route vers l’obtention de son permis pour les épreuves sur les grands tracés de 2,5 milles. Comme la mythique piste de Daytona, où il souhaite conclure sa longue et fructueuse carrière l’an prochain dans une finale de rêve.

«D’après moi, je suis le plus vieux dans le pit ici!» lance Theetge, en observant autour de lui la fourmilière d’un énorme week-end de stock-car. «Mais c’est ma première fois ici, j’ai rêvé à ça toute ma vie! À Vegas en plus, une ville où tout le monde veut aller. Je suis comme un enfant avec son Tonka», s’emballe-t-il.

Il sera le seul Québécois dans l’épreuve Xfinity, série considérée comme la deuxième division du NASCAR aux États-Unis. La course reine a lieu dimanche, avec la Cup Series et ses vedettes Kevin Harvick, Kyle Busch et autres Joey Logano.

Si la Cup Series roule sur 267 tours pour 400 milles à parcourir, la compétition de Xfinity demandera 200 tours en trois segments de 45, 45 et 110 tours, pour un total de 300 milles.

Véritable marathon pour un gars comme Theetge, habitué aux petits ovales de 3/8 ou 1/2 mille pour là aussi quelque 200 tours. Donc cette fois-ci, le triple de la distance totale pour au moins deux heures et demie d’action.

Parmi les 25 premiers

Au volant de la Chevrolet numéro 90 propriété de son ami Mario Gosselin, Theetge bataillera pour une place parmi les 25 premiers d’un peloton de 40 voitures.

«On n’est pas ici pour la victoire. On n’est pas équipés pour se battre avec les jeunes en avant. Mais pour avoir ma licence de 2,5 milles, je dois bien faire les choses. Faire de mon mieux sans accrocher tout le monde ou nuire aux équipes de pointe. Et rapporter la voiture avec tous les morceaux!» résume celui qui a longtemps affronté Gosselin en piste, avant de faire équipe avec lui.

Gosselin loue son numéro 36 à l’Américain Josh Williams. Le 90 que pilotera Theetge était la semaine dernière entre les mains d’Alex Labbé, un autre Québécois du coin de Victoriaville. À Atlanta, Labbé s’est classé 19e.

Le gagnant à Atlanta, Christopher Bell, a 24 ans. Il est parmi les favoris à Vegas, tout comme Justin Allgaier, qui fait office de vieillard à 32 ans. La moyenne d’âge du top 10 la semaine passée était de 24 ans, avec Bell en tête et Allgaier troisième.

L’an dernier en Xfinity, Theetge a fini 25e à Phoenix et 33e à Loudon. Il annoncera bientôt son retour en série canadienne NASCAR Pinty’s au cours du mois de mars et roulera à quelques reprises cet été à Montmagny, dans la série québécoise LMS.

Il reviendra ensuite en Xfinity à l’automne pour une ou deux autres courses.