En visite à Williamsport avec son fils Blake, dimanche dernier, le troisième-but Todd Frazier a échangé quelques mots avec Paulie Manfredo et Aiden Wilkins, deux jeunes joueurs de Coventry, au Rhode Island.

Peu de «petits» deviennent «grands»

SOUTH WILLIAMSPORT — Ce dimanche, le tournoi de baseball mineur le plus réputé, la Série mondiale des petites ligues, se terminera à Williamsport, en Pennsylvanie. En 72 ans, plusieurs jeunes de talent ont participé à cette compétition, mais, surprise, seulement 54 ont atteint les ligues majeures.

Si l’on se fie aux statistiques, rien ne garantit donc qu’un joueur du tournoi de cette année atteindra le plus haut niveau des losanges. Dimanche à Williamsport, trois joueurs ayant réussi cet exploit — Scott Kingery, Todd Frazier et Michael Conforto — seront sur place lorsque les Mets de New York et les Phillies de Philadelphie s’affronteront quelques heures après la finale de la Série mondiale des petites ligues, qui sera disputée à 15h.

Revivons le parcours en petites ligues de certains joueurs ayant fait le saut de ce tournoi aux majeures. 

Scott Kingery

Il y a 12 ans, Kingery s’alignait avec une équipe de la région de Phoenix, en Arizona. Le joueur d’arrêt--court recrue des Phillies est actuellement le plus jeune joueur des majeures à avoir participé à la petite Série mondiale. 

«Ce sera vraiment cool de retourner sur les lieux, ça va me rappeler de bons souvenirs. Je vais en profiter pour jaser avec les jeunes, pour partager mon expérience avec eux. Ils sont certainement excités et probablement un peu nerveux, et je les comprends. Ça va être plaisant pour moi de regarder un match comme spectateur et ensuite de jouer un match des majeures. Ce qui m’a le plus marqué, c’est lorsqu’on est descendu de l’autobus et qu’on pouvait voir les terrains sur lesquels nous aurions la chance de jouer par la suite», poursuit Kingery. «Quand nous allons arriver [dimanche], je vais probablement revivre 2006.»

Todd Frazier

Le joueur de troisième-but des Mets avait attiré l’attention lors du tournoi de 1998. À l’époque, Frazier, qui était lanceur, avait aidé l’équipe de Toms River, au New Jersey à l’emporter sur le Japon en finale. Dans les grandes ligues, Frazier a atteint la finale de la Ligue américaine en 2017, avec les Yankees. 

Michael Conforto

Le jeune voltigeur des Mets a participé au tournoi de 2004 avec la formation de Redmond, dans l’État de Washington. Son équipe n’a pas avancé au-delà de la phase de groupes. Malgré cette absence de résultat, Conforto est seulement un des trois joueurs à avoir participé à la Série mondiale des petites ligues, à la Série mondiale de la NCAA (en 2013 avec Oregon State) et à la Série mondiale du baseball majeur (en 2015 avec les Mets). Les deux autres sont Jason Varitek et le lanceur Ed Vosberg.

Boog Powell

L’ancienne vedette des Orioles de Baltimore a joué à Williamsport en 1954 avec l’équipe de Lakeland, en Floride, qui a été éliminée dès son premier match par les éventuels champions de l’État de New York, qui les avaient rossés 16-0.  Powell a disputé 16 saisons dans les majeures, remportant deux fois la Série mondiale avec les Orioles. Celui dont le vrai prénom est John Wesley a été nommé quatre fois sur l’équipe d’étoiles et a été nommé joueur le plus utile de la Ligue américaine en 1970.

Powell, qui a accédé aux grandes ligues en 1961, est venu à 14 jours près de devenir le premier joueur du tournoi des petites ligues à évoluer dans le baseball majeur. 

Ken Hubbs

Hubbs, qui a fait ses débuts avec les Cubs de Chicago le 10 septembre 1961, est celui qui a coiffé Powell par 14 jours. Il a participé au tournoi de 1954, avec l’équipe de Colton, en Californie. Son club s’était incliné 7-5 contre New York en finale. 

Son début de carrière fort prometteur (recrue de l’année dans la Ligue nationale en 1962) a malheureusement été éclipsé par une tragédie : juste avant le début de la saison 1964, Hubbs mourait dans un accident d’avion. 

Jason Varitek

Celui qui a porté l’uniforme des Red Sox de Boston pendant 15 saisons a participé à la Série mondiale des petites ligues, à la Série mondiale de la NCAA (en 1994 avec Georgia Tech) et à la Série mondiale du baseball majeur (en 2004 et en 2007). En 1984, à Williamsport, l’équipe de Varitek, qui représentait la Floride, s’est inclinée en finale contre la Corée du Sud. 

Gary Sheffield

Le voltigeur, qui a frappé 509 circuits dans les majeures, s’est illustré au tournoi des petites ligues en 1980 comme lanceur pour l’équipe de Belmont Heights, en Floride, qui s’est inclinée 4-3 en finale contre Taïwan. Sa décision de lâcher le monticule pour le champ extérieur se sera avérée la bonne : en 22 saisons dans les grandes ligues, il a participé neuf fois au Match des étoiles, a remporté cinq fois le Bâton d’argent et a gagné la Série mondiale en 1997 avec les Marlins de la Floride. 

Randal Grichuk

Un des rares joueurs à avoir participé à la Série mondiale des petites ligues à deux reprises (2003 et 2004) avec Richmond (Texas). En 2004, son club s’est incliné en demi-finale contre la Californie. Après quatre saisons à St. Louis, le voltigeur a été échangé aux Blue Jays de Toronto.

Auteur de 509 circuits dans le baseball majeur, Gary Sheffield s’était illustré lors de la Série mondiale des petites ligues de 1980 comme... lanceur.

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DE LA SÉRIE MONDIALE DES PETITES LIGUES JUSQU'AUX LIGUES MAJEURES

- Wilson Alvarez

- Jim Barbieri

- Jason Bay

- Cody Bellinger

- Derek Bell

- Christian Betancourt

- Larvell Blanks

- Sean Burroughs

- Kevin Cash

- Gavin Cecchini

- Chin-Feng Chen

- Jeff Clement

- Michael Conforto

- Billy Connors

- Stephen Fife

- Jeff Frazier

- Todd Frazier

- Randal Grichuk

- Charlie Hayes

- Ken Hubbs

- Erik A. Johnson

- Scott Kingery

- Keith Lampard

- Adam Loewen

- Carney Lansford

- Vance Lovelace

- Lance Lynn

- Jason Marquis

- Lloyd McClendon

- Lastings Milledge

- Bobby Mitchell

- Max Moroff

- Jim Pankovits

- Yusmeiro Petit

- Marc Pisciotta

- Boog Powell

- Jurickson Profar

- Guillermo Quiroz

- Colby Rasmus

- Cory Rasmus

- Michael Saunders

- Jonathan Schoop

- Gary Sheffield

- Carl Taylor

- Ruben Tejada

- Clete Thomas

- Hector Torres

- Devon Travis

- George Tsamis

- Jason Varitek

- Dave Veres

- Ed Vosberg

- Dan Wilson

- Rick Wise