Rafael Nadal a balayé Novak Djokovic en deux manches de 6-2 et 6-4 pour atteindre une huitième finale à Madrid. La dernière victoire de l'Espagnol contre son rival remontait à la finale de Roland-Garros 2014. Depuis, il avait essuyé sept défaites d'affilée... sans remporter le moindre set.

Nadal a enfin le dessus sur Djokovic

La supériorité a changé de camp... Rafael Nadal a repris l'ascendant sur Novak Djokovic, décevant et balayé en deux manches (6-2, 6-4), pour s'offrir une huitième finale lors du Masters 1000 de Madrid samedi.
Conquérant et en pleine forme, l'Espagnol a mis fin à une longue série de défaites face au no 2 mondial, vainqueur de onze de leurs douze précédentes confrontations.
La dernière victoire de Nadal contre son rival remontait à la finale de Roland-Garros 2014. Depuis, il avait essuyé sept défaites d'affilée... sans inscrire le moindre set!
Presque un an après le quart de finale remporté par Djokovic à Rome, l'équilibre s'est inversé. Intouchable à l'époque, le lauréat de douze trophées majeurs est en proie au doute aujourd'hui, alors que le Majorquin, quatorze titres de grand chelem au compteur, semble revenu à son meilleur niveau.
Sur le court Manolo-Santana baigné de soleil, la différence était criante entre Nadal, agressif, entreprenant et précis (3 fautes directes en revers, 11 pour son adversaire), et Djokovic souvent débordé voire déséquilibré et contraint de trouver des angles impossibles pour tenter de passer la défense adverse.
Cette quatorzième victoire consécutive sur terre battue, où l'ancien no 1 mondial (5e actuellement) est invaincu cette saison, en fait un favori crédible pour Roland-Garros (28 mai - 11 juin) où il vise une nouvelle «Decima», après les dixièmes titres déjà conquis à Monte-Carlo puis Barcelone le mois dernier.
D'autant que Roger Federer n'a toujours pas foulé l'ocre, que sa venue à Paris reste incertaine et que le no 1 mondial Andy Murray, écarté dès son second match à Madrid, n'est que l'ombre de lui-même.
Nadal disputera dimanche, contre l'Autrichien Dominic Thiem sa sixième finale en 2017, après avoir aussi atteint ce niveau à l'Open d'Australie, Acapulco et Miami. Ce sera la huitième à Madrid où il a triomphé quatre fois, en 2005, en 2010, en 2013 et en 2014.
Défense à toute épreuve
En attendant, il peut se féliciter d'avoir inversé la tendance avec Djokovic, trop inconstant et en manque cruel de confiance. Si ce 50e duel entre les deux hommes - 24 succès pour Nadal, 26 pour le Serbe - a manqué de suspense, c'est aussi parce que le «Taureau de Manacor» n'a cessé d'assaillir son adversaire du début à la fin avec une plus grande variété dans le jeu.
Après un début de match à sens unique et un double bris (4-0), le roi de la terre battue inscrivait sa première manche depuis trois ans face à «Djoko».
Le Serbe perdait encore une fois sa mise en jeu, presque tout seul, après un revers trop long et trois fautes directes en coup droit (1-0). Un jeu de bonne facture, marqué par un magnifique revers, lui permettait néanmoins de combler son handicap (2-2). Mais la réaction était de courte durée. Nadal s'offrait un quatrième bris grâce à sa défense à toute épreuve (3-2) et gardait l'ascendant jusqu'au bout, malgré un ultime sursaut de Djokovic. Au bord du précipice, le Serbe trouvait des ressources pour écarter deux balles de match et s'offrir une balle de bris.
Mais Nadal servait bien et le dernier coup de Djokovic était trop long. L'Espagnol exultait, les poings serrés, comme soulagé d'avoir mis fin à une avalanche de défaites contre son ancien bourreau.
***
Un 15e titre en carrière pour Halep
La Roumaine Simona Halep a remporté le volet féminin de l'Omnium Mutua, à Madrid, grâce à un gain en trois sets sur la Française Kristina Mladenovic.
Dans le volet féminin, la Roumaine Simona Halep a conservé son titre à Madrid grâce à sa victoire en finale contre la Française Kristina Mladenovic, 17e joueuse mondiale, en trois manches de 7-5, 6-7 (5), 6-2, samedi à deux semaines de Roland-Garros.
L'ex-no  2 mondiale (8e actuellement), finaliste de Roland-Garros 2014, soulève ainsi le 15e trophée de sa carrière. C'est son premier depuis huit mois.
Il récompense sa montée en puissance au fil de la semaine. La native de Constanta, 25 ans, avait écarté sans forcer l'Américaine Coco Vandeweghe (6-1, 6-1) puis la Lettonne Anastasija Sevastova (6-2, 6-3), pour se hisser en finale.
Mais samedi, il lui a fallu hausser son niveau de jeu. Car Mladenovic est en pleine confiance et réalise à 23 ans la meilleure saison de sa carrière, auréolée de son premier trophée sur le grand circuit début février à Saint-Pétersbourg.
C'était sa quatrième finale cette saison, la première dans ce type de tournoi, situé juste derrière les quatre levées du grand chelem et le Masters.
Si elle maintient ce niveau la semaine prochaine à Rome, Halep sera une prétendante crédible au titre à Roland-Garros (28 mai - 11 juin), disputé cette saison sans l'Américaine Serena Williams, enceinte, et peut-être sans la Russe Maria Sharapova pas certaine d'obtenir une invitation de la Fédération française.