L'ancien capitaine du Canadien et des Sabres Brian Gionta a disputé 1026 matchs dans la LNH, marquant 291 buts et récoltant 595 points.

L'ex-capitaine du Canadien Brian Gionta annonce sa retraite

BUFFALO — Avec un gabarit de 5’7”, Brian Gionta croyait avoir peu de chances d’atteindre la LNH quand les Devils du New Jersey l’ont repêché, il y a 20 ans. «Je n’aurais jamais pensé que ça durerait aussi longtemps. Mon objectif au départ était de disputer un match dans la LNH.»

Lundi, Gionta a officiellement annoncé sa retraite, clôturant une carrière de 16 ans où il a disputé 1026 matchs de saison et 113 autres en séries. Il a remporté la Coupe Stanley avec les Devils de 2003, il a été capitaine avec le Canadien et les Sabres et il a représenté les États-Unis aux Jeux olympiques, deux fois. Le fait d’avoir été le capitaine du Canadien a été important pour lui. Il savait que ce n’est pas tous les jours que le CH confie le «C» à un Américain qui ne parle pas français.

Bien qu’il ait l’intention de passer plus de temps avec sa famille, il a accepté un rôle à définir comme instructeur à temps partiel avec les Sabres. Natif de Rochester, il habite à Buffalo depuis qu’il a joué avec les Sabres de 2014-15 à 2016-17. «Je voulais rester dans l’organisation. J’ai la chance de quitter pour quelque chose d’encore meilleur, soit être là auprès de mes enfants qui grandissent, leur enseigner et être présent pour eux.» À son retour des Jeux olympiques, il avait signé un contrat avec les Bruins, inscrivant deux buts et sept passes en 21 matchs. En carrière, il a récolté 291 buts et 595 points. Il se classe 38e chez les joueurs américains pour les matchs disputés et 41e pour les points.

Gionta s’est montré particulièrement reconnaissant envers le dg des Islanders, Lou Lamoriello, qui occupait le même poste avec les Devils quand ceux-ci l’ont choisi au troisième tour, en 1998. «Le jeu était tellement différent à l’époque. Beaucoup de gens devaient croire en moi. Je dis donc merci aux Devils et à Lou Lamoriello d’avoir cru en moi et de m’avoir donné une chance d’accéder à la ligue.»