Evgeny Kuznetsov a glissé la rondelle entre les jambières de Matt Murray pour ainsi permettre aux Capitals de Washington de mettre fin au règne des Penguins de Pittsburgh, qui tentaient de remporter une troisième Coupe Stanley consécutive.

Les Penguins détrônés par les Capitals

PITTSBURGH — À la quatrième tentative, Alex Ovechkin et les Capitals de Washington ont finalement exorcisé leurs démons.

Evgeny Kuznetsov a joué les héros en prolongation pour envoyer les Penguins de Pittsburgh en vacances en l’emportant 2-1, lundi. Un but qui permettra aux joueurs des Islanders de New York du début des années 80 de dormir en paix pour au moins trois autres années. 

Les Penguins tentaient en effet de devenir la première équipe depuis les Islanders de 1982 a remporté trois Coupes Stanley consécutives. Les «Insulaires» en avaient même ajouté une quatrième en 1983.

Les Capitals présentaient une triste fiche de 0-6 depuis 1998 lorsqu’ils étaient à une victoire d’atteindre le carré d’as de la LNH.

Kuznetsov a accepté une remise d’Ovechkin à la suite d’un revirement de Sidney Crosby. L’attaquant ruse s’est amené seul devant Matt Murray, puis a effectué une belle feinte avant de glisser la rondelle entre les jambières du gardien pour permettre aux Capitals de rejoindre le Lightning de Tampa Bay en finale de l’Est.

«Ça faisait longtemps que nous n’avions pas ressenti ce genre de déception», a dit Crosby Pittsburgh Post-Gazette. «Ça fait mal. On sait bien à quel point c’est difficile [de gagner la Coupe] et à quel point la ligne est mince entre la victoire et la défaite. Tout le monde ici a fait son possible. Malheureusement, ça n’a pas été suffisant.»

La quatrième fois est la bonne

Les Penguins n’avaient pas perdu en séries contre les Capitals depuis 1994. Depuis l’arrivée d’Ovechkin et de Crosby dans la LNH lors de la saison 2005-2006, les Capitals avaient notamment été éliminés trois fois séries par les Penguins (2009, 2016 et 2017). Chaque fois, Pittsburgh avait éventuellement soulevé la Coupe Stanley. 

«Nous ne regardons pas derrière. Nous regardons en avant», avait simplement répondu Ovechkin lorsqu’on lui avait rappelé ce passé peu glorieux, lundi matin.

Les Capitals devaient se débrouiller sans les services de Nicklas Backstrom, blessé à la main droite, et de Tom Wilson, qui terminait une suspension de trois rencontres en raison d’une mise en échec illégale à l’endroit de Zach Aston-Reese. Ça n’a toutefois pas empêché les hommes de Barry Trotz d’ouvrir le pointage en début de deuxième période.

Nathan Walker a contourné le filet avant de remettre le disque à Alex Chiasson, qui a décoché un lancer en provenance du cercle droit pour déjouer Murray. Le gardien a plutôt mal paru sur la séquence. Walker est devenu du même coup le premier Australien à amasser un point lors des séries de la LNH.

Les Penguins ont cependant créé l’égalité moins de 10 minutes plus tard grâce à un puissant tir sur réception de Kristopher Letang. 

Braden Holtby, qui a amorcé la première ronde en tant que substitut à Philipp Grubauer avant de prendre le relais au deuxième match contre les Blue Jackets de Columbus, a stoppé 21 des 22 tirs dirigés vers lui. Quant à Murray, il a effectué 28 arrêts et il a perdu une première série en carrière.  Avec AP