Lionel Messi (à droite) et ses coéquipiers argentins ont terminé lundi leur préparation en vue du match crucial qu'ils auront à disputer contre le Nigeria, mardi (14h).

Les Nigérians bien décidés à éliminer Messi et l'Argentine

SAINT-PÉTERSBOURG — Et si c’était le dernier match de Coupe du monde pour Lionel Messi? «La Pulga» a soufflé dimanche ses 31 bougies et aura 35 ans pour le Mondial-2022, ce qui commence à faire beaucoup pour un joueur offensif. Or, un match nul ou une défaite face au Nigeria, mardi (14h), et c’est la porte.

Le quintuple Ballon d’or ne sera en tout cas pas ménagé par les Super Eagles. «Ca va être notre but que ce soit son dernier match», a prévenu le latéral nigérian Brian Idowu. «Nous aimons le footballeur, mais cette fois c’est contre nous.»

«Nous l’aimons, tout le monde l’aime, mais ce n’est pas la question. [...] Dans le football, il n’y a pas de pitié, pas de charité. On ne peut pas faire de cadeau», a abondé le sélectionneur Gernot Rohr.

Avec un petit point, l’Argentine et ses deux étoiles sur le maillot est dernière de son groupe, à égalité avec l’Islande, mais avec une différence de buts inférieure (- 3 contre - 2). La Croatie, qui a humilié les Argentins 3-0, est déjà qualifiée avec ses six points, tandis que le Nigeria est deuxième avec trois points.

L’équation est donc relativement simple : Messi et compagnie peuvent terminer deuxièmes de leur groupe s’ils battent le Nigeria et que, dans le même temps, l’Islande ne bat pas la Croatie. Si la sélection nordique gagne, il faut que la différence de buts argentine soit meilleure pour que les Argentins se qualifient et affrontent au tour suivant le premier du groupe C, celui de la France.

Au diable le «monde virtuel»

Mais l’Argentine peut-elle battre le Nigeria? Ses derniers résultats et le lourd climat qui l’entoure n’incitent pas forcément à l’optimisme. Peu importe, le sélectionneur Jorge Sampaoli reste de marbre devant les critiques qui pleuvent.

«Le monde virtuel ne m’affecte pas. Je n’y prête pas attention. Des fois, les gens du monde virtuel vous font sentir comme un criminel parce que vous avez perdu. Si j’écoutais le monde virtuel, je devrais jeter l’éponge. Je ne vais pas dans le monde virtuel et les fake news

Une élimination dès la phase de groupes serait infamante pour l’Argentine, qui, malgré sa campagne de qualifications longtemps pathétique et sa préparation tronquée — un seul match amical, contre les sans-grade d’Haïti —, nourrissait les plus grandes aspirations.

D’autant que la bande à Messi restait sur une finale, certes perdue, en 2014 contre l’Allemagne, et que l’Argentine n’a été éliminée qu’une seule fois en phase de poules depuis son dernier sacre mondial, en 1986. C’était en 2002.

«Je suis convaincu que nous allons écrire l’histoire de cette équipe en nous qualifiant pour le deuxième tour», a assuré Sampaoli, lundi.  

Attention au Nigeria toutefois : les hommes de Gernot Rohr sont peut-être au 49e rang mondial — l’Argentine est 5e —, mais ils ont livré un joli match aux Islandais, ponctué d’un doublé d’Ahmed Musa. Et ils sont sur une bonne dynamique, contrairement à leurs adversaires.

Alors, le dernier match de Messi? «Le football lui doit un Mondial», avait estimé Sampaoli, en octobre dernier. Mais c’est l’Argentine qui doit lui permettre de l’atteindre et, jusqu’à présent, le génial numéro 10 est trop seul sous le maillot ciel et blanc.