James Neal a peiné au sein du troisième trio des Flames, obtenant sept buts et 12 passes en 63 matchs, son plus faible total en carrière.

Les Flames et Neal ont amorcé leur réconciliation

CALGARY — Dans la foulée de l’élimination rapide des Flames de Calgary au premier tour des séries éliminatoires, il y a une relation à rebâtir avec James Neal.

Le nom du vétéran ailier a été rayé de la formation pour la première fois en 11 ans de carrière quand l’Avalanche du Colorado a éliminé les Flames lors du cinquième match, vendredi dernier.

«C’était dur à prendre, a déclaré Neal. Je n’ai jamais vécu ça dans ma carrière.»

Les Flames ont offert un contrat de cinq ans d’une valeur de 28,75 millions $US l’année dernière parce qu’il était considéré comme un marqueur régulier de 20 buts et en raison de son expérience après deux longs parcours éliminatoires à Nashville et Las Vegas.

L’entraîneur-chef Bill Peters et Neal ont amorcé un processus de réconciliation lors du bilan de l’équipe cette semaine.

«Nous ne voulons plus repasser par là», a déclaré Peters.

Pendant que les Flames se hissaient au sommet de l’Association de l’Ouest de la LNH, James n’est pas parvenu à s’épanouir avec sa troisième nouvelle équipe en trois ans.

Candidat pour jouer au sein du premier trio avec Sean Monahan et Johnny Gaudreau, Neal n’a pas tenu ce rôle bien longtemps et c’est Elias Lindholm qui en a hérité.

Neal a peiné au sein du troisième trio des Flames, obtenant sept buts et 12 passes en 63 matchs, son plus faible total en carrière.

«Ç’a été une année difficile, c’est sûr, a reconnu Neal. C’est difficile lorsque vous ne produisez pas comme vous le devriez. Cela étant dit, notre équipe allait bien.

«Pour moi, j’essayais simplement de retrouver la santé, de me préparer et d’être un joueur capable de faire une différence lors des séries éliminatoires. De toute évidence, cela ne s’est pas produit. Je dois retrouver mon niveau.»

Compte tenu de l’investissement des Flames en Neal, les deux parties ont intérêt à ce qu’il soit heureux et plus productif.

«Je veux faire partie du groupe des six meilleurs attaquants sur lesquels on peut s’appuyer pour marquer les gros buts et être un joueur qui fait la différence, a ajouté Neal. Je l’ai fait toute ma carrière.

Neal a atteint la finale de la Coupe Stanley avec Nashville en 2017 et Vegas en 2018.