David Desharnais a marqué le but vainqueur alors qu'il ne restait que 1:45 à la première période de prolongation.

Les champions de l'Ouest vacillent devant les Oilers

Les jeunes Oilers d'Edmonton, qui apprennent sur le tas la réalité des séries éliminatoires de la Coupe Stanley, sont maintenant confrontés à leur plus grand défi : éliminer les champions en titre de l'Ouest.
«C'est notre première chance de vivre ça», a noté le joueur de centre Mark Letestu, vendredi, avant que l'équipe ne prenne l'avion vers San Jose en prévision du match de samedi (22h30) contre les Sharks. «Nous devrons jouer notre meilleur match de la série, ça ne fait aucun doute.»
Les Oilers ont poussé les Sharks au bord du précipice jeudi dans leur série quart de finale en effaçant un déficit de deux buts pour l'emporter 4-3 et prendre les devants 3-2 dans la série grâce à David Desharnais, qui a marqué le but vainqueur alors qu'il ne restait que 1:45 à la première période de prolongation. En troisième période, l'ancien attaquant du Canadien avait également obtenu une mention d'aide sur le but égalisateur de Oscar Klefbom.
C'est une situation inédite pour les Oilers, qui présentent une moyenne d'âge de 25 ans. La plupart d'entre eux, dont les joueurs clés Connor McDavid, Oscar Klefbom et Leon Draisaitl, n'avaient jamais participé aux séries auparavant. Edmonton participe à la danse printanière pour la première fois après une absence de 10 ans, égalant la plus longue séquence d'insuccès appartenant aux Panthers de la Floride.
Des Sharks plus expérimentés
L'entraîneur-chef des Oilers, Todd McLellan, qui dirigeait les Sharks il y a deux ans, a reconnu que l'équipe en bleu sarcelle, menée par les vétérans Joe Thornton, Joe Pavelski et Logan Couture, possède beaucoup plus d'expérience que la sienne. «Les habitués des séries vous diront que le match le plus difficile à gagner est le dernier. L'équipe contre laquelle nous jouons en ce moment croit en son système, peu importe sa position dans la série.
«La chose la plus importante pour nous, c'est d'être prêts à jouer. Je crois que nous avons tiré de nombreuses leçons du match no 4. Nous sommes conscients qu'ils vont hausser leur niveau de jeu d'un cran.» Lors du quatrième match, les Oilers ont été frustrés, ont asséné des coups vicieux et ont écopé de bêtes pénalités dans une défaite de 7-0.
«Les joueurs, sur une base individuelle, ne respectaient pas leur style de jeu», a résumé McLellan. «Mais hier [jeudi], nous avons joué dans nos limites et je crois que c'était très important. C'est le message qui avait été passé la veille et les joueurs ont bien répondu.»
L'entraîneur-chef des Sharks, Peter DeBoer, s'est dit convaincu que son équipe va se retrousser les manches et tenter de trouver une façon de ne pas perdre des matchs serrés, comme ce fut le cas l'an dernier lorsqu'ils avaient atteint la série finale de la Coupe Stanley. «La ligne est très mince, et nous avons été du mauvais côté de celle-ci à maintes reprises», a-t-il reconnu.
Lorsqu'on lui a demandé de résumer le match no 6, il a répondu : «Désespoir. Si nous perdons, nous sommes éliminés, donc je crois que ça force nos joueurs à offrir le meilleur d'eux-mêmes.»