Dimanche, LeBron James a donné le ton d’entrée de jeu face aux Pacers, réussissant ses sept premiers tirs et en ralliant les vestiaires à la mi-temps avec 26 points, cinq passes décisives et quatre rebonds.

LeBron James pousse Cleveland au tour suivant

LOS ANGELES — LeBron James a, comme souvent, répondu présent en situation de crise: avec ses 45 points, la vedette de Cleveland a fait plier Indiana 105-101, dimanche, permettant aux Cavaliers de remporter leur série de premier tour 4-3 et de se mériter un rendez-vous avec les Raptors de Toronto.

Ainsi, «King James» franchit le premier tour pour la 13e fois en 13 participations aux séries. 

Dimanche, James a donné le ton d’entrée de jeu face aux Pacers, réussissant ses sept premiers tirs et en ralliant les vestiaires à la mi-temps avec 26 points, cinq passes décisives et quatre rebonds.

Malgré ses neuf points d'avance en fin de 2e quart (54-43), Cleveland s'est fait peur à cause d'un nouveau troisième quart désastreux.

Les Cavaliers, soudain mal inspirés (sept ballons perdus), ont laissé les Pacers revenir au score et même les dépasser brièvement (61-58).

Sous l'impulsion de James, du revenant Tristan Thompson (15 points et 10 rebonds), qui faisait partie du cinq partant pour la première fois des séries, la franchise de l'Ohio est repassée en tête, sans toutefois se libérer.

Elle a tremblé quand son joueur-vedette, victime de crampes, a dû regagner brièvement le vestiaire en début de quatrième quart.

À 50 secondes de la fin du temps réglementaire, Indiana, porté par Victor Oladipo (30 pts), a réduit l’écart à quatre points.

Mais l'inévitable James, avec un panier, un lancer franc et un rebond défensif, a assuré la victoire des siens. 

«C'est dur de décrire ce qu'il fait, c'est le meilleur joueur du monde, il a nous encore porté sur ses épaules», a apprécié son entraîneur Tyronn Lue, soulagé.

Une élimination prématurée et inédite aurait sans doute signalé le départ de James à l'intersaison. Ce scénario reste d'actualité, mais Cleveland peut encore espérer le convaincre de rester en allant loin lors des présentes séries.

Soulagé

L'intéressé, qui a dépassé les 40 points pour la troisième fois dans cette série, et qui a réussi dimanche sa troisième meilleure performanche en carrière dans un match numéro 7, ne cachait pas son soulagement.

«C'était un premier tour difficile, Indiana a vraiment très bien joué, à un niveau qui n'a rien à envier personne, ils ont avec Vic [Oladipo] un joueur qui a fait d'énormes progrès et qui peut porter cette équipe pour les années à venir», a reconnu le meneur de jeu de 33 ans.

«C'était un très bon test pour nous, pour moi personnellement d'un point de vue physique, mais ce sont les séries, on sait à quoi s'attendre», a insisté le quadruple meilleur joueur de NBA.

«Je fais tout ce que je dois faire pour que mon équipe gagne», a-t-il conclu.

À partir de mardi (20h), au Air Canada Center, Cleveland visitera Toronto, meilleure équipe de l’Est en saison régulière, que les Cavaliers ont éliminé en 2016 (en finale de conférence en six matchs) et en 2017 (au deuxième tour en quatre matchs).