Vaincu deux fois à domicile et dominé 10-4 au chapitre des buts, le Lightning a une lourde commande devant lui, alors que la finale de l’Est se transporte à Washington mardi soir.

Le Lightning reste calme

WASHINGTON — Dimanche, Jon Cooper s’est rendu dans le vestiaire et il n’a pas eu le sentiment que ses joueurs étaient découragés malgré deux défaites à domicile pour amorcer la finale de l’Est. «C’était plus de la colère, un désir de se racheter. Comme s’ils voulaient être déjà rendus au troisième match», a raconté l’entraîneur du Lightning.

Ce troisième match sera présenté mardi (20h) à Washington et la marge d’erreur est déjà mince pour Tampa Bay. Seulement deux équipes sur 41 ont remporté une finale d’Association après avoir perdu les deux premières rencontres. Et jamais quand les deux premières défaites ont été encaissées à domicile.

«Nous devons repartir à zéro», a affirmé le défenseur Victor Hedman. «Il n’y a pas de raison de paniquer. Oui, nous ne sommes pas contents d’avoir perdu les deux premiers matchs devant nos partisans, mais ce n’est pas quelque chose qui va perturber notre vestiaire.»

Sous les ordres de Cooper, le Lightning n’avait pas perdu les deux premières rencontres d’une série depuis 2014, quand il avait été balayé en première ronde par le Canadien. À l’époque, cet échec faisait partie de l’apprentissage de l’équipe, qui avait ensuite atteint la finale de la Coupe Stanley en 2015. Cette fois-ci, il n’y a pas moyen d’observer la situation avec un regard positif.

Après avoir empêché les Bruins de Boston de marquer à forces égales lors des trois derniers matchs de leur série de deuxième tour, les joueurs du Lightning ont été dominés 7-1 par les Capitals à forces égales, et 10-4 en tout.

«Ils étaient responsables défensivement, prenaient les bonnes décisions avec la rondelle et ne donnaient pas grand-chose à l’adversaire lors des deux premières rondes. Tout d’un coup, ils accordent des attaques en surnombre. Ce sont des erreurs mentales», a noté Ken Daneyko, l’ancien défenseur des Devils du New Jersey maintenant analyste à NHL Network.

Stamkos doit en faire plus

Menés par Alex Ovechkin et Evgeny Kuznetsov à l’attaque, et Braden Holtby devant le filet, les Caps sont gonflés à bloc, eux qui avaient perdu leurs deux premiers matchs à domicile face aux Blue Jackets de Columbus en première ronde avant de gagner les quatre parties suivantes. Ils sont donc familiers avec la situation dans laquelle le Lightning se retrouve.

«C’est un excellent départ, mais nous devons continuer à livrer la marchandise à domicile», a rappelé le défenseur Matt Niskanen. «Si le Lightning devait gagner un ou deux matchs ici, il reprendrait rapidement confiance.»

Pour que le Lightning gagne un ou deux matchs, il devra profiter d’une meilleure production de Steven Stamkos, qui n’a récolté qu’un seul point à forces égales. Le gardien Andrei Vasilevskiy sait aussi qu’il peut mieux jouer.

«Peu importe l’identité du gardien, si vous donnez des chances comme nous l’avons fait, le gardien n’aura pas la tâche facile», a mentionné Cooper. «Et croyez-moi, il est le dernier gars vers qui je vais pointer le doigt.»

Si le Lightning n’arrive pas à corriger ses problèmes, la série pourrait être courte. Cooper demeure toutefois assuré de voir sa troupe renverser la vapeur. «Nous avons un bon groupe de joueurs. Ils ont de l’expérience et quand ils ont le dos au mur, ils ont tendance à se lever. Ce ne sera pas facile, mais ce n’est pas encore terminé.»