Samedi, l’Impact devra garder à l’œil Federico Higuain, un vétéran qui a inscrit 49 buts en 150 matchs en carrière dans la MLS.

Le Crew, un adversaire mature et aguerri

MONTRÉAL — Si l’Impact de Montréal cherche encore à développer des automatismes et une cohésion à la suite des nombreux changements pendant la saison morte, on retrouve à l’autre bout du spectre une équipe comme le Crew de Columbus, leur adversaire samedi après-midi, au Mapfre Stadium.

Le Crew est une équipe mature, qui est passée tout près d’une participation à la finale de la Coupe MLS l’automne dernier. La formation de l’Ohio avait baissé pavillon contre le Toronto FC en finale de l’Est, mais elle a obtenu une douce revanche en battant le TFC 2-0 à Toronto en ouverture de campagne, vendredi dernier.

«On savait que Columbus avait une bonne équipe avant ce match», a raconté le gardien de l’Impact Evan Bush, un peu plus tôt cette semaine. «Il y a plusieurs facteurs pour expliquer ce résultat. Toronto avait peut-être les yeux sur le match de mercredi [en Ligue des Champions de la CONCACAF] en tête. Mais le Crew fait bien contre Toronto depuis quelques années. Ils ont une formule qui semble fonctionner contre le TFC.

«Je ne sais pas si on peut déjà dire que le Crew est la meilleure équipe de la ligue, mais ce n’est pas fou de dire que cette équipe peut prétendre aux grands honneurs. Ils ont de bons éléments. Mais nous ne les aurions pas pris à la légère même s’ils avaient perdu à Toronto.»

Même s’il en est encore à ses premiers pas en MLS, l’entraîneur-chef du Bleu-blanc-noir, Rémi Garde, est bien conscient du danger que représente le Crew. «Ils ont un très bon collectif, une très bonne équipe. C’est un groupe qui se connaît bien, qui évolue ensemble depuis assez longtemps, même si le groupe est régénéré à chaque année. L’entraîneur [Gregg Berhalter] est aussi en place depuis longtemps. Il y a une identité de jeu, une philosophie de jeu qui est clairement établie. C’est un club qui travaille bien et ce sera un match difficile pour nous.»

L’imprévisible Higuain

L’Impact devra notamment se méfier du milieu de terrain argentin Federico Higuain et devra aussi rivaliser avec les deux autres nouveaux joueurs désignés du Crew : le milieu de terrain portugais Pedro Santos, qui s’est joint à l’équipe en août dernier, et le jeune défenseur argentin Milton Valenzuela, acquis au cours de l’hiver.

Higuain totalise 49 buts en 150 matchs de saison régulière en carrière avec le Crew, dont six en 13 rencontres face à l’Impact. «Il est l’un des meilleurs joueurs de la ligue depuis un certain temps déjà», a rappelé Bush au sujet du joueur de 33 ans. «Il est un joueur imprévisible. Vous ne pouvez pas regarder les matchs précédents et prédire ce qu’il va faire contre vous. Parfois, ça peut tourner à votre avantage s’il quitte son espace, mais il peut ressurgir un peu n’importe où et vous donner des problèmes du côté défensif.»

L’Impact a amorcé sa campagne 2018 en encaissant un revers de 2-1 face aux Whitecaps, dimanche à Vancouver.