Si les deux matchs entre les Blue Jays et les Red Sox avaient attiré un total de 106 000 spectateurs le week-end, il faut s’attendre à des foules plus modestes pour les rencontres de lundi et de mardi entre Toronto et St. Louis, une baisse attribuable à une plage horaire moins favorable.

Le baseball, moins facile à vendre en début de semaine

MONTRÉAL — Jacques Aubé l’admet d’emblée : il avait peut-être mis la barre un peu trop haute en croyant pouvoir vendre 95 000 billets pour les deux matchs préparatoires que les Blue Jays de Toronto livreront aux Cardinals de St. Louis, lundi et mardi en soirée au Stade olympique de Montréal.

«Mon expertise est moins grande en baseball, c’est la façon que je dois le prendre!» a lancé en riant le vice-président exécutif et chef de l’exploitation d’evenko, promoteur des deux rencontres. «Ce n’est pas parce qu’on a mis moins d’ardeur à les vendre, en publicité, etc.»

Fidèle à son habitude, Aubé n’a pas voulu donner de chiffres préliminaires, mais il estime que les deux matchs attireront au moins 50 000 spectateurs. «D’après moi on va faire 25 000 par jour et j’espère 30 000 par jour. Ce que j’apprends aussi, c’est que c’est plutôt normal pour un lundi et un mardi ce genre de chiffres. J’aurai sûrement moins de gens qui vont venir de l’extérieur de la ville.

«L’historique des Expos nous démontre également que même quand ceux-ci étaient très populaires, les lundis et mardis l’étaient moins. Alors, peut-être que j’avais mal fait mes devoirs de mon côté, mais c’est normal comme foule.»

Envoyer un message fort

Les quatre premières éditions de ces séries de matchs préparatoires ont attiré 394 199 spectateurs, dont près de 106 000 pour les deux rencontres entre les Jays et les Red Sox de Boston, en 2016. Chaque fois, il a été noté qu’il s’agissait d’un message fort envoyé aux autorités du baseball majeur en faveur du retour d’une équipe à Montréal.

Aubé estime que les chiffres de cette année abondent dans le même sens. «Je pense que ça envoie un message aussi fort pour des matchs en début de semaine.»

Certains observateurs et amateurs de baseball ont parlé d’un désintéressement envers la formule des matchs préparatoires. Aubé croit que non. «C’est plutôt l’horaire qui fait que nous n’avons pas les mêmes chiffres. M. [Denis] Coderre faisait une différence : c’était un gros fan. Mme [Valérie] Plante n’est pas contre le baseball, mais elle est moins enthousiaste que M. Coderre», a-t-il ajouté au sujet de l’ancien maire et la nouvelle mairesse de Montréal.

C’est le changement au calendrier du baseball majeur qui a forcé le déplacement de cette série du vendredi et samedi au début de semaine, puisque le calendrier régulier sera lancé jeudi au lieu du dimanche suivant ces rencontres cette saison.

Quant à des matchs de saison régulière à Montréal, il laisse ça au groupe dirigé par Stephen Bronfman. «La décision va se prendre au niveau de la ligue, qui est au courant de l’intérêt. Mais comme ce sont plutôt les investisseurs potentiels qui étaient intéressés, j’ai laissé aller.»

L’association avec les Blue Jays pour la présentation de ces rencontres est encore valide pour 2019. Aubé est par contre convaincu qu’il pourra s’entendre avec la formation torontoise pour la prolonger.