L’entraîneur de l’équipe anglaise Gareth Southgate célébrait la victoire samedi avec Harry Maguire, à l’issue du match de quart de finale de la Coupe du monde de soccer contre la Suède présentée à Samara, en Russie.

L’Angleterre parmi les meilleurs avec de jeunes joueurs

SAMARA — L’équipe d’Angleterre 2018 n’est «pas un produit fini», selon son propre entraîneur Gareth Southgate, et pourtant elle est déjà parmi les quatre meilleures du monde, pour la première fois depuis 1990.

La Coupe du monde n’a jamais été aussi près de «rentrer à la maison», et c’est une bande de gamins qui pourrait la ramener. Avec, au minimum, une demi-finale contre la Croatie, mercredi, la semaine qui vient sera magnifique à vivre pour le foot anglais dont l’avenir est de toute façon très prometteur, selon le sélectionneur.

De Jordan Pickford, gardien de 24 ans brillant contre la Suède (2-0) en quarts de finale, samedi, à Harry Kane, 24 ans également et actuel meilleur buteur du tournoi (6 buts), les nouveaux héros de l’Angleterre ne sont même pas encore au sommet de leur carrière, promet Southgate.

«Nous ne sommes pas un produit fini, dit le jeune sélectionneur [47 ans]. Nous savons que nous serons plus forts dans les années à venir, mais il y avait une énorme opportunité que nous ne voulions pas manquer.»

Ses joueurs essaieront déjà de faire mieux que la génération Gary Lineker, privée aux tirs au but de finale il y a 28 ans par la RFA.

«Beaucoup d’entre nous n’étaient même pas nés», rappelle Kane, mais ils sont «fiers de rendre fiers les supporters», et de toujours avoir la volonté de «jouer un beau football». Il faut juste essayer de continuer comme ça, nous sommes à une marche du plus grand match qui existe pour un footballeur professionnel», poursuit-il.

Le capitaine est resté muet, et plutôt discret contre les Suédois, mais d’autres éléments de la jeune garde ont brillé. Harry Maguire (25 ans) a ouvert le pointage  et «a été géant dans les deux surfaces», a salué Southgate.

L’entraîneur a aussi mis en valeur «le super centre de Jesse» Lingard (25 ans) pour le deuxième but signé Dele Alli (22 ans), un autre fleuron de l’avenir du foot anglais. «Dele a bien défendu, mais je lui ai dit de garder un peu d’énergie pour ses fameuses courses vers le second poteau aussi», sourit le manager.

Cette qualification est déjà une consécration du travail de Southgate, arrivé en 2016 pour remplacer en urgence Sam Allardyce, éjecté au bout d’un seul match dans un parfum de scandale. Piégé par des journalistes, il expliquait comment contourner les règles en matière de transferts.

L’ex-entraîneur des Espoirs (2013-2016) a pris le poste escorté de doutes sur ses capacités. Southgate a choisi de miser sur un style de jeu offensif et de renouveler les cadres. «Nous avons travaillé dur pour définir [ce style de jeu]. Mais quand j’ai rejoint le FA [Fédération anglaise] il y a cinq ans c’est parce que je pensais que c’était possible.

«Nous progressons, même si nos internationaux sont encore à l’âge tendre de leur carrière, nous croyons en eux», insiste Southgate, citant par exemple John «Stones et encore Maguire, deux centraux qui sortent la balle proprement, c’est assez symbolique. Cela montre à nos clubs que nos joueurs peuvent jouer [en Premier League], ils sont super techniques», se félicite le sélectionneur. De ses internationaux, Southgate souligne aussi la «mentalité extraordinaire, l’humilité, la reconnaissance d’où ils étaient il y a 18 mois».

Cette nouvelle génération rêve d’égaler celle de Bobby Charlton, championne du monde à Wembley en 1966. Les parents de certains joueurs n’étaient pas encore nés. «Nous avions dit que nous voulions écrire notre propre histoire, conclut Kane. C’est formidable de disputer cette Coupe du monde, mais je sens que les gars et moi on n’a pas encore fini, nous ne voulons pas rentrer à la maison, nous voulons aller au bout. Et quoiqu’il arrive, nous sommes fiers de nous.»

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GIROUD MOTIVÉ PAR LA PRÉSENCE DE HENRY DU CÔTÉ BELGE

MOSCOU — Si seulement les jeunes Bleus avaient quelqu’un vers qui se tourner pour des conseils sur la façon de s’y prendre pour vaincre les Belges. Un champion de la Coupe du monde, un joueur qui a établi un record pour les buts avec la France. Mais c’est la Belgique qui compte sur Thierry Henry, maintenant adjoint avec les voisins.

L’attaquant français Olivier Giroud y voit une source de motivation de plus, en vue de la demi-finale de mardi. L’Hexagone n’a pas cheminé aussi loin depuis 2006 et dans le clan du fin chocolat, c’est le parcours le plus soutenu depuis 1986.

«Je serais fier de montrer à Titi [Henry] qu’il a choisi le mauvais côté, a dit Giroud. C’est vrai que ça paraît étrange qu’il soit contre nous. Je pense que ça va être particulier pour lui. Mais en autant que nous gagnions, c’est correct de mon côté.»

Henry, qui a maintenant 40 ans, a fait partie de l’équipe championne de la Coupe du monde en 1998, à la maison. Il a fait mouche trois fois à son premier grand tournoi, avant de réussir un tir de pénalité crucial en quarts de finale, aux dépens de l’Italie. La France a battu le Brésil 3-0 en finale.

Henry domine le soccer français avec 51 buts en 123 matchs. L’entraîneur des Belges, Roberto Martinez, a engagé Henry il y a deux ans non seulement pour qu’il transmette ses connaissances comme marqueur, mais aussi son expérience quand il y a de grandes attentes.

Giroud dit que Henry pourrait un jour devenir le sélectionneur de la France et que dans cette optique, le séjour avec les Belges ne peut lui être que bénéfique.

«Il est chanceux d’être en compagnie d’une excellente vague de joueurs. Il est là pour apprendre, a dit Giroud. J’aurais préféré qu’il soit avec nous, mais il ne faut pas être jaloux ou quoi que ce soit.»

Dans un rôle de commentateur télé, Henry a déjà laissé entendre que Giroud n’avait pas assez d’atouts, disant en 2015 qu’Arsenal ne s’imposerait pas avec lui à l’attaque, en Premiership. Il leur fallait un marqueur de tout premier plan, a-t-il dit.

Giroud, maintenant avec Chelsea, ne lui en tient pas rigueur. «Ses propos devaient avoir un peu de mordant [pour la télé], estime Giroud. Je ne suis pas rancunier du tout. Il y a beaucoup de respect entre nous.»  AP