Hamilton occupe le premier rang au championnat des pilotes cette saison.

GP de France : Hamilton le plus rapide durant les essais

LE CASTELLET - Le Britannique Lewis Hamilton (Mercedes) a réalisé le meilleur temps d’une 1re séance d’essais libres du GP de France de F1 marquée par l’accident de Marcus Ericsson dont la voiture a pris feu, vendredi sur le Circuit Paul-Ricard (5,842 km) au Castellet (Var).

Hamilton a bouclé le tour le plus rapide de la journée en matinée (1:32,231) et il a poursuivi son travail au volant de la Mercedes en inscrivant le meilleur chrono en après-midi (1:32,539).

Hamilton concède un seul point à Sebastian Vettel au championnat des pilotes après sept des 21 courses de la saison.

Son coéquipier Valtteri Bottas a également créé une bonne impression avec le deuxième chrono de la journée (1:32,371).

Daniel Ricciardo (Red Bull), qui occupe le quatrième rang au classement derrière Bottas, a été le meilleur des autres derrière les Mercedes.

Vettel n’a obtenu que le cinquième chrono lors des deux séances.

Le Canadien Lance Stroll continue de peiner au volant de sa Williams, lui qui s’est contenté du 17e chrono à chacune des deux séances. En matinée, il a terminé à 2,650 secondes de Hamilton.

C’était la première fois que les pilotes empruntaient le circuit Paul Ricard de 5,8 kilomètres, alors que la F1 effectue son retour en France pour la première fois en une décennie.

Le circuit, situé dans les collines boisées à l’intérieur des terres de la Côte d’Azur baignées du soleil méditerranéen, est sujet aux rafales de vent.

La séance matinale s’est terminée par une frayeur pour Marcus Ericsson, le pilote de Sauber, lorsque sa voiture a pris feu après avoir percuté une barrière de sécurité. Le Suédois est toutefois sorti indemne de la voiture.

Hamilton l’a également échappé belle lorsqu’il a été contraint de donner un coup de volant pour éviter un contact avec Stoffel Vandoorne, qui roulait au ralenti. Le pilote britannique s’est plaint lors d’une communication radio avec son équipe que le pilote McLaren roulait «dangereusement lentement» quand il est arrivé à sa hauteur.

Quelques minutes plus tard, Hamilton s’est plaint que sa Mercedes avait du mal à négocier les virages. Après être revenu en piste, le quadruple champion du monde s’est rapidement hissé au sommet du classement.

Kimi Raikkonen (Ferrari), Brendon Hartley (Toro Rosso), Esteban Ocon (Force India) et Vandoorne ont tous perdu le contrôle de leur monoplace dans la zone aux bandes bleues du virage 6 en raison d’un vent arrière imprévisible, mais ils ont été en mesure de s’immobiliser avant le contact avec la barrière de sécurité.

Une autre séance d’essais libres figure au programme, samedi matin, avant les qualifications en après-midi.

La dernière course de F1 présentée au circuit Le Castellet remonte à 1990, lorsque Alain Prost s’était imposé au volant d’une Ferrari.