C’est avec la satisfaction du devoir accompli que Valteri Bottas a quitté les puits de l’écurie Mercedes, lui qui a réalisé le meilleur temps lors des essais du GP d’Abou Dhabi.

GP d'Abou Dhabi: Bottas domine les essais, malgré un drapeau rouge

ABOU DHABI, Émirats arabes unis — Valtteri Bottas s’est de nouveau montré le plus rapide lors de la deuxième séance d’essais libres en vue du Grand Prix d’Abou Dhabi de Formule 1 disputée sous les projecteurs. Il a devancé de trois dixièmes de seconde son coéquipier chez Mercedes, Lewis Hamilton, et Charles Leclerc, de Ferrari.

La journée n’a toutefois pas été un sans faute pour le Finlandais, qui a provoqué une interruption de la deuxième séance avec 20 minutes à faire à la suite d’une collision avec Romain Grosjean (Haas). Bottas a tenté un dépassement aux dépens de Grosjean à l’intérieur du virage numéro 11, mais les deux voitures sont entrées en collision avant de terminer leur course hors-piste. Elles ont cependant pu retourner aux puits, et la séance a été interrompue à cause des débris en piste.

Grosjean a immédiatement réagi par un juron à la radio de l’équipe, mais Bottas a plutôt blâmé le pilote français.

«Il s’est rabattu sur moi et ne m’a laissé aucune place», a dit Bottas.

Les deux pilotes ont rencontré les commissaires de piste, et Bottas a reconnu sa responsabilité, entraînant une première réprimande pour lui cette saison.

Cette deuxième séance d’essais cruciale a commencé au coucher du soleil sur le circuit de Yas Marina, où les conditions étaient plus représentatives de la course de dimanche.

Bottas a réalisé son meilleur tour alors que la température de la piste a baissé et que les équipes ont chaussé des pneus tendres. Il a bouclé son tour rapide en une minute de 36,256 secondes, soit 31 centièmes devant Hamilton.

«Très bonne journée en piste, a dit Bottas, dont la voiture est propulsée par un nouveau moteur. Les premières sorties ont été bonnes. J’avais de bonnes sensations dans la voiture.»

Hamilton, qui a gagné 10 des 20 courses cette saison, avait l’impression de ne pas avoir offert sa pleine mesure en piste.

«Je n’ai jamais pu trouver mon rythme, a-t-il confié. Je vais m’assurer de le faire demain.»

Vettel quatrième

Sebastian Vettel, sur l’autre Ferrari, s’est classé quatrième, devant la Red Bull de Max Verstappen, vainqueur de la précédente course au Brésil.

«Je suis satisfait, de manière générale, a admis le Hollandais, qui a signé deux positions de tête cette saison. L’équipe Mercedes semble de nouveau très forte ici, et elle sera difficile à battre, mais je crois que ce sera encore très serré demain.»

Le Canadien Lance Stroll, de Racing Point, a réussi le 13e chrono, à 1,729 seconde de Bottas. Son coéquipier Sergio Perez s’est offert le 8e temps.

«Notre voiture est assez performante, mais nous ne connaissons pas les réglages et la quantité de carburant des autres voitures, donc il faudra voir demain [samedi]. Notre rythme en deuxième séance nous a cependant donné une bonne dose de confiance pour le reste du week-end. Nous disposons de bons réglages, et il s’agira maintenant d’extraire le maximum de la voiture demain. Chaque week-end est important, mais nous voulons absolument terminer la saison sur une bonne note», a résumé Stroll.

Bottas avait également enregistré le meilleur temps de la première séance d’essais libres, un peu plus tôt. Il avait retranché 0,535 seconde au temps de Verstappen, et 0. 634 à celui de Hamilton. Avec La Presse canadienne