Quand Gerard Gallant a été embauché par les Golden Knights de Las Vegas, il lui a semblé tout naturel de contacter son vieil ami Mike Kelly pour qu'il devienne son adjoint.

Deux vieux amis à Vegas

Quand Gerard Gallant et Mike Kelly se cherchaient du boulot pendant la saison 2008-2009 de la LNH, ils se rencontraient une fois par semaine pour déjeuner dans leur province natale, l'Île-du-Prince-Édouard. Quand un poste est devenu disponible chez les Sea Dogs de Saint-Jean, ils se sont vite rejoints.
«Je l'ai appelé en demandant : "Vas-tu appliquer? " Il m'a répondu : "C'est déjà fait", a raconté Kelly. «J'ai envoyé ma propre feuille de route. Nos entrevues étaient le même jour, alors nous nous sommes rendus là-bas ensemble, en voiture. Ils l'ont reçu en premier, moi en deuxième.»
Gallant est devenu l'entraîneur-chef des Sea Dogs et Kelly le directeur général. Misant sur Jonathan Huberdeau, ils ont mené l'équipe trois fois en finale de la LHJMQ, remportant deux fois la Coupe du Président, en plus de remporter la Coupe Memorial en 2011.
Le duo travaille encore de concert, cette fois avec les Golden Knights de Las Vegas, qui s'apprêtent à faire leurs débuts dans la LNH. Gallant en est l'entraîneur, et Kelly son adjoint.
De la Floride au Nevada
Gallant, de Summerside, a quitté Saint-Jean en juin 2012 pour devenir adjoint à Michel Therrien avec le Canadien. Kelly, de Kinkora, est resté avec les Sea Dogs. Ils ont renoué en 2014 après que les Panthers de la Floride aient choisi Gallant comme entraîneur-chef. Ce dernier n'a pas tardé à amener Kelly à bord.
Les deux hommes ont été remerciés l'an dernier, au moment où les Panthers montraient une fiche de 11-10-1. «J'estime que nous avons fait du beau travail là-bas», a dit Gallant. «Ensuite l'occasion avec les Knights s'est présentée, et c'était une belle opportunité de donner un coup de fil à Mike. Je suis heureux de pouvoir compter sur lui. Ça me semblait tout naturel d'aller le chercher pour m'épauler.»
«Je me considère chanceux pour la tournure qu'ont pris les choses», a dit Kelly. «J'espère bien en tirer le maximum.» Les autres adjoints de Gallant sont Ryan McGill et Ryan Craig.
Les Golden Knights n'auront pas la tâche facile. Ils ont dû bâtir leur formation à partir de rien, commençant avec le repêchage d'expansion en juin. Gallant a de l'expérience dans une telle situation. Il a été un adjoint et ensuite l'entraîneur-chef avec Columbus en 2000-2001, la première saison des Blue Jackets dans la LNH.
Cette expérience va probablement être utile tôt ou tard, reconnaît Gallant. «Tout est nouveau avec un club d'expansion. Je suis certain que je vais voir beaucoup des mêmes choses que nous avons vues à Columbus. Mais en même temps, ces débuts-là sont très excitants. Je suis convaincu que nous allons bâtir une équipe très excitante à Vegas.»
Les Knights vont amorcer la saison régulière à Dallas et à Glendale, les 6 et 7 octobre, avant de disputer un premier match au T-Mobile Arena le 10 octobre, contre les Coyotes.