À Pyeongchang, près de 670 athlètes issus de 45 nations ont bataillé durant 9 neuf jours d’épreuves pour tenter d’accrocher les 80 médailles d’or mises en jeu dans six disciplines.

Clôture des Jeux paralympiques sur fond d'hommage à Hawking

PYEONGCHANG - Le président du Comité paralympique international (IPC) a officiellement tiré le rideau dimanche sur les Jeux paralympiques de Pyeongchang (Corée du Sud) lors d’une cérémonie de clôture, qui a notamment rendu hommage l’astrophysicien britannique Stephen Hawking, décédé mercredi.

«Le temps est venu pour moi de déclarer clos les Jeux Paralympiques d’hiver de Pyeongchang 2018», a déclaré Andrew Parsons, à l’issue d’un spectacle mêlant danse, musique et sons et lumières.

M. Parsons a notamment tenu à saluer la mémoire de Stephen Hawking. «C’était un génie, un pionnier et une inspiration pour chacun d’entre nous», a expliqué le président de l’IPC.

L’éminent scientifique, atteint de la maladie de Charcot et qui est décédé mercredi à 76 ans, avait notamment participé à la cérémonie d’ouverture des Paralympiques de Londres en 2012.

«Alors qu’Hawking ne cessait de tester les limites de son imagination, vous, athlètes paralympiques, vous avez une nouvelle fois repoussé les limites de l’effort humain», a ajouté Andrew Parsons.

À la fin de la cérémonie de clôture, le drapeau paralympique a été remis au maire de Pékin, ville-hôte des Jeux Olympiques et paralympiques en 2022.

À Pyeongchang, près de 670 athlètes issus de 45 nations ont bataillé durant 9 neuf jours d’épreuves pour tenter d’accrocher les 80 médailles d’or mises en jeu dans six disciplines: ski alpin, snowboard, ski de fond, biathlon, hockey, curling.

Le Canada établit un record en récoltant 28 médailles 

La délégation canadienne, formée de 55 athlètes, s’était fixé un objectif conservateur de 17 médailles aux Jeux de Pyeongchang, soit une de plus qu’à Sotchi il y a quatre ans.

Mais les Canadiens ont surpassé les attentes plusieurs jours avant la conclusion des jeux sans jamais s’y attarder, et leurs 28 médailles ont pulvérisé le record précédent de 19 établi aux Jeux de Vancouver en 2010.

Les athlètes ont attribué la performance du Canada à l’esprit d’équipe, et au noyau de jeunes athlètes très talentueux.

«Nous n’avons pas connu de mauvaise journée, nous étions toujours menaçants, a dit Mark Arendz, dont les six médailles en biathlon et en ski de fond lui ont permis d’être le porte-drapeau lors de la cérémonie de clôture des jeux dimanche. Nous avons trouvé notre rythme et n’avons jamais ralenti, et ce n’est pas seulement nous à la montagne, mais tout le monde au sein d’Équipe Canada a mis l’épaule à la roue.»

Ces 28 médailles ont permis au Canada de terminer deuxième au classement derrière les États-Unis (36). En termes de médailles d’or, le Canada, avec huit, a fini troisième, derrière les Américains (13) et les Athlètes paralympiques de Russie, qui en ont récolté huit, mais qui en comptaient plus d’argent que les représentants de l’unifolié.

L’équipe canadienne de disciplines nordiques - le biathlon et le ski de fond - a donné le ton à cette récolte historique en obtenant 16 médailles.

«Il n’y a rien de surprenant pour nous, mais ç’a absolument tout pris, et c’est ce qu’il faut faire aux Jeux paralympiques, c’est-à-dire atteindre un sommet de performance au bon moment et tirer le maximum de tes effectifs, a évoqué Brian McKeever, qui a décroché trois disques dorés, en plus d’une médaille de bronze au relais dimanche. Nous y sommes parvenus, et avons offert un bel effort d’équipe. Le travail d’équipe, c’était la clé.»

La performance de l’équipe paralympique survient un mois après que le Canada eut réalisé sa meilleure performance de l’histoire aux Jeux olympiques avec un total de 29 médailles.

«Ça nous a motivés, a admis Arendz. J’adore regarder les Jeux olympiques. Ça permet de nous mettre dans l’ambiance, et après la cérémonie de clôture des Jeux olympiques, on se dit tous: Oh, wow, maintenant c’est à mon tour.»

L’équipe olympique canadienne a remis le témoin, et l’équipe paralympique l’a saisi sans hésitation.

«Après les Jeux olympiques, nous devons toujours composer avec la pression de ce que nos collègues de l’équipe olympique ont accompli, a résumé le chef de mission canadien Todd Nicholson. Ils ont ouvert la voie, ce qui nous a permis de créer l’ambiance nécessaire pour connaître du succès.»

Les Jeux de Pyeongchang ont établi de nombreux records, notamment au niveau des ventes de billets pour des Jeux d’hiver. Les organisateurs ont indiqué avoir vendu 345 000 billets, soit un excédent de 157 % par rapport à leur objectif initial de 220 000.

Un nombre record de 48 pays et 567 athlètes - les marques précédentes étaient de 45 pays et 547 athlètes - ont pris part à 80 épreuves, soit huit de plus qu’à Sotchi.