Les amateurs de football auront la chance de voir Kirk Cousins lancer des passes dans un uniforme mauve pour les trois prochaines années, lui qui s'est entendu avec les Vikings du Minnesota.

Ça bouge dans la NFL!

La saison «administrative» 2018 de la NFL a pris son envol mercredi, provoquant comme à l’habitude une grande distribution de billets verts aux différents joueurs disponibles sur le marché.

D’ailleurs, certains joueurs avaient déjà été libérés avant mercredi afin de permettre aux équipes d’augmenter leur coussin sous le plafond salarial afin d’offrir des contrats aux agents libres ou de confirmer plusieurs des signatures qui avaient été annoncées ces derniers jours. 

Parmi les joueurs qui ont été remerciés par leur équipe, on retrouve en tête de liste le plaqueur Ndamukong Suh (Miami), les receveurs de passes Jordy Nelson (Green Bay) et Jeremy Maclin (Baltimore), ainsi que le demi de sûreté Tyrann Mathieu (Arizona). Les Lions de Detroit, eux, ont coupé les ponts avec l’ailier rapproché Eric Ebron, tandis que les Steelers de Pittsburgh ont décidé de revamper leur tertiaire en disant adieu à trois demis défensifs : Mike Mitchell, Robert Golden et William Gay.

D’autre part, l’inusable Julius Peppers, 38 ans, a décidé de demeurer avec les Panthers de la Caroline, lui qui a signé une entente d’un an avec l’équipe, mercredi. Peppers, un vétéran de 17 saisons, avait laissé entendre qu’il pourrait prendre sa retraite. 

«Je suis heureux qu’il soit de retour», a déclaré l’entraîneur-chef des Panthers, Ron Rivera. «Nous sommes heureux de l’avoir avec nous pour poursuivre notre travail afin d'atteindre le sommet.»

Mercredi, l’heure de la retraite a sonné pour le bloqueur Joe Thomas. Premier choix des Browns de Cleveland (3e au total) en 2007, l’athlète de 33 ans aura disputé toute sa carrière avec l’équipe de l’Ohio.

«Ce fut une décision difficile à prendre, mais je crois que c’était la bonne chose à faire, pour moi et pour ma famille», a déclaré celui qui a été sélectionné 10 fois au Pro Bowl. «Jouer dans la NFL s’est avéré difficile pour mon corps, donc je ne crois plus être en mesure de performer au niveau que je voudrais.»

La valse de quarts

La valse des quarts annoncée depuis quelques temps a aussi commencé. Les Vikings du Minnesota ont vu leur trois quarts couper les ponts. Case Keenum a accepté une offre des Broncos de Denver, Teddy Bridgewater se joindra aux Jets de New York, tandis que Sam Bradford poursuivra sa carrière avec les Cardinals.

Pour remplacer leurs trois passeurs, le Minnesota a mis la main sur Kirk Cousins, qui s’est prévalu du statut de joueur autonome après six saisons avec les Redskins de Washington, puis ils ont transigé avec les Broncos pour mettre la main sur Trevor Siemian.

Les Browns de Cleveland ont confirmé l’acquisition du quart Tyrod Taylor, des Bills de Buffalo, tandis que la transaction envoyant Alex Smith aux Redksins en retour notamment du demi de coin Kendall Fuller a été validée. 

À la recherche d'un quart, les Bills se sont rabattus sur l'ancien quart substitut des Bengals, AJ McCarron. Ce dernier aurait signé pour une durée de deux ans.

- Voici un tour d’horizon des autres mouvements qui ont ponctué le jour 1 de cette nouvelle saison : 

BALTIMORE

Ayant sauvé 5 millions $ en libérant Maclin, les Ravens se sont entendus avec les receveurs de passes John Brown et Ryan Grant. Brown, 27 ans, a passé les quatre dernières saisons en Arizona tandis que Grant, aussi âgé de 27 ans, avait disputé les quatre dernières campagnes avec les Redskins de Washington. 

SAN FRANCISCO

Les 49ers se sont entendus pour quatre ans avec l’ancien demi offensif des Vikings du Minnesota Jerick McKinnon, en plus de parapher un contrat de cinq ans avec joueur de ligne à l’attaque Weston Richburg. McKinnon remplacera Carlos Hyde, libéré mardi — et signé par les Browns mercredi —, dans le champ arrière, alors que Richburg, un joueur polyvalent, pourra aussi bien agir comme garde que comme centre.

N.Y. GIANTS 

Les Giants de New York ont solidifié le côté gauche de leur ligne à l’attaque en embauchant le bloqueur Nate Solder, qui quitte les Patriots de la Nouvelle-Angleterre après sept saisons passées avec eux. Solder, 29 ans, touchera 62 millions $ sur une durée de quatre ans. Parallèlement, les Giants ont libéré une place du côté droit de la ligne en coupant les ponts avec Ereck Flowers, leur premier choix au repêchage de 2015.

TENNESSEE

Les Titans ont ajouté à leur alignement deux anciens des Patriots, alors qu’ils ont octroyé des contrats au demi de sûreté Malcolm Butler et au demi offensif Dion Lewis. Butler touchera 60 millions $, dont 30 M$ garantis, pour cinq ans. Le Tennessee a aussi décidé de garder dans ses rangs le garde Josh Kline et l’ailier défensif David King.

BUFFALO

Les Bills ont ajouté du punch à leur ligne défensive en convaincant Trent Murphy de quitter Washington. En 47 matchs en carrière, Murphy a récolté 15 sacs, dont neuf en 2016. Buffalo s’est aussi entendu avec les demis défensifs Rafael Bush et Julian Stanford.

ATLANTA

Les Falcons ont comblé un besoin de profondeur sur la ligne offensive en signant le garde Brandon Fusco, qui a été partant pour tous les matchs des 49ers l’an dernier.

MIAMI

Les Dolphins ont confirmé des transactions qui avaient déjà été annoncées ces dernières semaines, alors que Miami met la main sur l’ailier défensif Robert Quinn (L.A. Rams) et envoie le receveur Jarvis Landry aux Browns. Miami a réussit à voler à leurs rivaux de la Nouvelle-Angleterre le receveur éloigné Danny Amendola, en plus de libérer l’ailier rapproché Julius Thomas.

KANSAS CITY

Les Chiefs, qui ont vu filer le reveveur Albert Wilson vers Miami, ont accordé un contrat de trois ans de trois ans à Sammy Watkins. Âgé de 24 ans, ce dernier en sera déjà à sa troisième équipe en cinq saisons dans la NFL. Watkins, premier choix des Bills (4e au total) en 2014, a disputé la dernière saison avec les Rams de Los Angeles, avec lesquels il a capté 39 passes, pour des gains de 593 verges et huit touchés. Kansas City s'est aussi entendu pour cinq ans avec l'ancien des Cowboys de Dallas, le secondeur Anthony Hitchens.