Le départ parfait de Valtteri Bottas, chez Mercedes (à gauche), lui a permis de devancer Lewis Hamilton et de terminer le Grand Prix avec une priorité de plus de 20 secondes.

Bottas démarre 2019 par une revanche sur 2018

MELBOURNE — La revanche est un plat qui se mange froid, qui de mieux qu’un Finlandais pour le savoir? Privé de victoire en 2018, Valtteri Bottas a retrouvé dimanche le goût du succès lors du Grand Prix inaugural de la saison de F1 en Australie.

Le pilote Mercedes, battu d’un dixième seulement pour la pole par son équipier Lewis Hamilton samedi, a pris le meilleur sur le Britannique dès le départ de la course.

Le quintuple champion du monde, pénalisé par sa stratégie et des dommages au plancher de son monoplace, est deuxième à 20 sec, 1 sec 6/10 seulement devant le Néerlandais Max Verstappen (Red Bull), qui a dépassé en piste l’Allemand Sebastian Vettel (Ferrari), quatrième à près d’1 min de Bottas.

Frustré et malchanceux l’an dernier (crevaison en Azerbaïdjan alors qu’il était en tête, panne en Autriche alors qu’il était en pole, consigne d’équipe en faveur d’Hamilton en Russie), le pilote de 29 ans s’est remobilisé pendant l’hiver pour signer son «meilleur GP».

«C’est ta revanche», a-t-il d’ailleurs pu entendre dans sa radio après son succès.

Leader du Championnat du monde pour la première fois, le Finlandais s’est battu jusqu’au bout pour s’adjuger au 57e tour le point du meilleur tour en course, attribué pour la première fois depuis 1959.

«Il est assez difficile d’expliquer ce qui s’est passé dans ma tête pendant l’hiver, a confié celui qui a de manière évidente laissé pousser sa barbe. La façon dont je vois les choses, la vie en général et la course ont changé».

«Plaisir de piloter» 

Son patron Toto Wolff en avait dit un peu plus vendredi : «Il a fait du rallye et redécouvert le plaisir de piloter. J’ai entendu dire qu’il s’était soûlé plusieurs fois pour oublier, c’est un bon début. Je m’attends à ce que Valtteri soit plus fort que jamais cette année».

«Il a fait une course incroyable et mérite cette victoire. C’est un début d’année fantastique pour l’équipe», a commenté un Hamilton moins loquace qu’après s’être offert la pole. «Ça n’est pas un problème pour moi d’être deuxième», a-t-il toutefois assuré.

Favorite au vu de son rythme lors des essais hivernaux, alors que Mercedes semblait en retrait, la Scuderia Ferrari s’est avérée décevante tout le week-end. Elle échoue au pied du podium, avec également Charles Leclerc cinquième, sa position de départ.

Plus rapide que Vettel en fin de course, le Monégasque a expliqué ne pas avoir été autorisé à attaquer l’Allemand. Cela semble confirmer que Ferrari a déjà un N.1 et un N.2, même si le patron Mattia Binotto affirme qu’il s’agissait de «ne pas prendre de risque, ramener les deux voitures à la maison et marquer des points».

Max Verstappen, lui, offre au motoriste Honda, pour sa toute première course avec Red Bull, son premier podium depuis son retour en F1 en 2015.

«C’est un point de départ très positif, s’est félicité celui qui a passé un cap en fin de saison dernière avec sept podiums, dont une victoire, en neuf courses. L’avenir dira si nous pouvons nous battre pour la première place».

Stroll 9

Le Danois Kevin Magnussen (Haas), l’Allemand Nico Hülkenberg (Renault), le Finlandais Kimi Räikkönen (Alfa Romeo Racing), le Québécois Lance Stroll (Racing Point) et le Russe Daniil Kvyat (Toro Rosso) complètent le top 10.

Comme l’an dernier, la course a été marquée par des difficultés lors des arrêts aux stands.

Haas, dont les deux voitures avaient dû abandonner en 2018 à cause de roues mal fixées, a encore eu du mal cette année à changer une des roues du Français Romain Grosjean. Alfa Romeo Racing a rencontré un problème similaire sur ses deux voitures.

Sixième sur la grille, Grosjean a finalement été contraint à l’abandon par le bris de sa suspension avant gauche, consécutif aux efforts pour fixer sa roue, selon son écurie.

L’Australien Daniel Ricciardo, pour sa première avec Renault, a abandonné après avoir roulé sur son aileron avant au départ. L’Espagnol Carlos Sainz Jr (McLaren) a été victime d’une défaillance de son moteur français.

La F1 reprendra ses droits le 31 mars à Bahreïn.