Le capitaine des Jets, Blake Wheeler, passera cinq ans de plus à Winnipeg, lui qui a paraphé une prolongation de contrat avec l'équipe manitobaine, lundi.

Blake Wheeler passe à la caisse

WINNIPEG — Les Jets de Winnipeg ont offert une prolongation de contrat de cinq ans à leur capitaine Blake Wheeler. L’entente s’élève à 41,25 millions $US, soit un salaire moyen de 8,25 millions $.

Wheeler, âgé de 32 ans, a mené les Jets avec un sommet de 91 points (23 buts et 68 passes) la saison dernière, ce qui lui a conféré le neuvième rang des marqueurs dans la Ligue nationale de hockey. Il a terminé à égalité au sommet de la ligue pour le total des mentions d’aide.

«Je crois que mes meilleures années sont devant moi», a dit Wheeler. «Je veux les passer avec cette organisation et l’amener jusqu’à un championnat, espérons-le.»

L’Américain, dont le salaire doit compter pour 5,6 millions $ en 2018-2019 à la dernière année d’un contrat paraphé avec les Jets en 2013, touchera 10 millions $ en 2019-2020, 6,5 millions $ en 2020-2021, 10 millions $ en 2021-2222, 6,5 millions $ en 2022-2223 et 8,25 millions $ en 2023-24.

Le montant de 10 millions $ au cours de la première et la troisième années du contrat est significatif, car une grande partie de ce salaire consistera en des bonis de signature en guise de protection contre d’éventuels lock-out.

Cinq saisons consécutives d’au moins 20 buts

En 2017-2018, Wheeler a marqué au moins 20 buts pour une cinquième saison consécutive et la sixième fois de sa carrière. Il a aidé les Jets à atteindre la finale de l’Ouest.

«Il y a eu des années peu satisfaisantes. Il a fallu un processus pour se rendre au niveau actuel. Tout le monde a eu son rôle à jouer, les différents paliers de la direction et les joueurs. Ça peut devenir fatiguant de travailler sans grande récompense. Mais d’avoir eu du succès et un long parcours au printemps dernier, ça rend encore plus affamé», a dit Wheeler, qui aurait pu accéder à l’autonomie l’été prochain

Wheeler a participé au Match des étoiles de la LNH pour la première fois la saison dernière.

Les Jets ont conclu des ententes avec le gardien de but Connor Hellebuyck (37 millions $, 6 ans) et le défenseur Jacob Trouba (5,5 millions $, 1 an) en juillet, mais ils doivent encore s’entendre avec le défenseur Josh Morrissey, joueur autonome avec compensation, avant l’ouverture du camp d’entraînement, le 13 septembre.

«Il y a des gars qui se sont donnés corps et âme pour bâtir quelque chose dont nous pouvons être fiers», a dit Wheeler. «Nous voulons devenir un club qui peut aspirer aux grands honneurs à chaque année. Les efforts vont dans ce sens-là. Savoir que vous allez continuer d’en faire partie, c’est vraiment excitant.»