Le parc national des Grands-Jardins, dans la région de Charlevoix, offre de superbes points de vue sur la nature environnante.

Via ferrata sur Charlevoix

Le Québec compte une douzaine de parcours de via ferrata. Parmi ceux-ci, celui du parc national des Grands-Jardins offre de superbes points de vue sur la nature environnante. Nous l'avons essayé.
La falaise a un petit air intimidant. Elle se dresse au-dessus du centre de services du Mont-du-Lac-des-Cygnes, dans le parc des Grands-Jardins, dans Charlevoix. Elle est équipée d'une via ferrata, soit un ensemble d'échelons et de câbles d'acier, mais pas question de s'y aventurer seul. Pour des questions de sécurité, il faut un pro.
Le guide spécialisé Jean-Philippe Auger accueille les participants à proximité du centre de services pour les équiper : un casque, un harnais avec des longes et des mousquetons, puis c'est le départ.
Il faut d'abord parcourir 2 km sur le chemin de randonnée du Mont-du-Lac-des-Cygnes avant de s'engager dans un sentier interdit aux simples randonneurs. Après avoir franchi une barrière, c'est le temps d'affronter un petit mur-école. Il faut apprendre le nom des différents éléments de la via ferrata : les échelons, les poignées, les marches, la ligne de vie (le câble de sécurité). Il faut aussi apprendre -comment on détache puis rattache les mousquetons lorsqu'on passe d'une section de câble à une autre. Puis, chaque participant s'élance sur le mur-école pour montrer qu'il a bien appris la leçon.
Le guide raconte que certains participants décident dès le mur-école que la via ferrata, ce n'est pas pour eux. Mais c'est quand même rare. Les participants sont plutôt impatients de s'attaquer à la véritable falaise, avec un véritable vide sous les pieds et un véritable superbe paysage à savourer.
Ils y arrivent enfin et ne sont pas déçus. Rapidement, ils prennent de l'altitude en grimpant des échelons et bientôt, ils sont au-dessus des arbres. Une très belle vallée glaciaire s'étend sous leurs pieds. En face, de l'autre côté de la vallée, la paroi du mont du Gros-Bras accueille les grimpeurs traditionnels.
Les Palissades de Charlevoix sont situées à 12 kilomètres de Saint-Siméon.
Sur la via ferrata, d'un échelon à un autre, d'une marche à une autre, les participants progressent le long de la falaise. L'exercice demeure vertigineux : en via ferrata, une marche, c'est une petite plaque de métal d'environ 10 cm de long sur 10 cm de large. Ça n'a rien à voir avec la marche d'un escalier.
Les gens qui font de l'escalade peuvent augmenter le niveau de difficulté, s'ils le désirent, en utilisant plutôt les prises naturelles sur la roche.
Il faut aussi franchir une portion de vide en marchant sur un madrier. Heureusement, ce n'est pas bien long.
Le gros test, c'est le pont de singe : un câble en bas pour poser les pieds, un câble en haut pour fixer ses mousquetons, et deux câbles de chaque côté pour s'agripper avec les mains.
«Ça fait sortir de sa zone de confort», commente Jean-Philippe Auger.
Les guides sont là pour aider justement ceux qui se sentent un brin dépassés.
M. Auger rappelle qu'il y a une différence entre le vertige, une condition qui entraîne des symptômes physiologiques et qui n'est vraiment pas indiquée pour la via ferrata, et la peur des hauteurs. Cette dernière peut être légère, et donc gérable avec l'aide des guides, ou plus carabinée.
La plupart des parcours de via ferrata ont des sections de difficultés différentes. C'est le cas de la via ferrata des Grands-Jardins. La Traversée est un parcours pour les débutants. Mais en plein milieu, on peut ajouter une variante intermédiaire, La Montée. Comme son nom l'indique, ce parcours comporte des échelons qui s'élèvent sur une paroi bien verticale, qui n'a pas beaucoup de prises naturelles à se mettre sous les doigts ou sous les pieds.
La récompense, c'est le joli plateau tout en haut où l'on peut se détacher de la ligne de vie, s'asseoir confortablement sur une pierre et déguster son goûter en contemplant le paysage. On voit bien le village de Saint-Urbain et, si le temps est clair, le fleuve Saint-Laurent.
Il faut toutefois redescendre pour rejoindre le parcours de La Traversée. Heureusement, la descente n'est pas aussi effrayante que ce qu'on avait pu imaginer. En fait, c'est plutôt amusant de voir les randonneurs tout en bas, sur le chemin de randonnée du Mont-du-Lac-des-Cygnes, le cou étiré pour observer les participants, et d'entendre leurs commentaires admiratifs (ou carrément terrifiés).
La dernière section de La Traversée ne pose pas de difficultés particulières et les participants arrivent (trop) rapidement à ce que le guide appelle «la section Pas-déjà» : la fin de la via ferrata.
Il faut maintenant rejoindre le chemin de randonnée de La Chouenne pour revenir au point de départ, soit deux autres kilomètres de marche. Ce qui fait de la petite balade en hauteur une activité très complète : un brin de cardio, beaucoup d'adrénaline.
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Le tour du Québec à flanc de rochers
Voici les 12 parcours de via ferrata au Québec
1. Parc des Chutes Coulonge, Mansfield (Fort-Coulonge), Outaouais
Le parc des Chutes Coulonge est un parc d'interprétation de la drave. La via ferrata de 600 m comprend des sections intermédiaires et avancées à l'intérieur du canyon de la rivière Coulonge. Pour y accéder, il faut d'abord emprunter une tyrolienne de 300 m et une passerelle de câbles.
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2. Parc du Mont-Tremblant, Lac-Supérieur, Laurentides
Le parc du Mont-Tremblant offre trois parcours de via ferrata dans le secteur de la Vache noire, au-dessus de la rivière du Diable : L'Excursion (débutant), L'Intermédiaire (intermédiaire) et La Grande virée (avancé). Ce dernier parcours, de 1000 m, comprend trois poutres, deux passerelles, un pont de singe et un pont népalais.
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Le parc des Chutes Coulonges, en Outaouais
3. Abraska Rawdon, Rawdon, Lanaudière
Les quatre voies de via ferrata d'Abraska Rawdon grimpent jusqu'au sommet du mont Pontbriand. Elles sont plutôt faciles, ce qui permet de s'initier sans douleur au monde de la via ferrata. Elles mènent à un petit parcours dans les arbres, afin de varier les plaisirs.
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4. Vallée du Bras-du-Nord, Saint-Raymond, Portneuf
La Vallée du Bras-du-Nord est une coopérative qui offre une variété d'activités de plein air, dont une via ferrata de 700 m pour débutants. Elle est notamment accessible pour les enfants de 10 ans et plus, ce qui permet de faire une intéressante sortie familiale.
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La Vallée du Bras-du-Nord, à Saint-Raymond, dans la région de Portneuf
5. Parc de la caverne Trou de la Fée, Desbiens, Saguenay-Lac-Saint-Jean
Ce parc offre une caverne, des chutes, des cascades de même que les vestiges d'une centrale hydroélectrique des années 20. Le parcours de via ferrata sert essentiellement à faire le pont entre deux tyroliennes de 150 et 200 m qui traversent la rivière Métabetchouane.
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6. Parc Aventures Cap Jaseux, Saint-Fulgence, Saguenay-Lac-Saint-Jean
Le Parc Aventures Cap Jaseux offre notamment des sentiers de randonnée, des sorties en kayak, des parcours d'arbre en arbre, des tyroliennes et une via ferrata de 700 m. Celle-ci, de catégorie intermédiaire, surplombe le fjord du Saguenay. On peut la parcourir de jour... ou à la pleine lune.
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7. Parc du Fjord-du-Saguenay, Rivière-Éternité, Saguenay-Lac-Saint-Jean
Certains disent qu'il s'agit d'un des plus beaux ensembles de via ferrata au monde, construit sur les parois de Baie Éternité. Le parc compte un parcours débutant (La Passerelle), intermédiaire (La Grande Dalle) et avancé (L'Odyssée). Ce dernier parcours de 850 m compte un pont suspendu de 85 m de long, une échelle inversée (on monte entre la paroi et l'échelle) et un pont népalais de 17 m.
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8. Palissades de Charlevoix, Saint-Siméon, Charlevoix
Les Palissades de Charlevoix offrent deux parcours intermédiaires de via ferrata, soit Via du faucon et Via Lynx, qui offrent de belles vues sur le lac à Jean et la rivière Noire. On peut ajouter à la via ferrata une double tyrolienne et une descente en rappel.
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Le parc de la Batiscan, en Mauricie
9. Parc des Grands-Jardins, Saint-Urbain, Charlevoix
Le parc offre un parcours débutant (La Traversée) et un parcours intermédiaire (La Montée). Ce dernier comprend une traversée de 650 m et une montée verticale de 150 m. Les deux parcours nécessitent une marche d'approche de 4 km (aller-retour).
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10. Canyon Sainte-Anne, Beaupré, région de Québec
Le canyon Sainte-Anne offre divers forfaits, dont un forfait débutant (Les Marmites), intermédiaire (La Grande Virée) et intermédiaire-avancé (Le Chevronné) au coeur du canyon Sainte-Anne. Comme il s'agit d'une ligne de via ferrata en continu (on n'a pas besoin d'attacher et de détacher les mousquetons à chaque changement de section), il est possible de faire les deux premiers parcours en plein hiver.
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11. Parc de la Chute-Montmorency, Québec, région de Québec
Avec ses 83 m, la chute Montmorency est bien plus haute que les chutes de la rivière Niagara. Les deux parcours de via ferrata, L'Explorateur (débutant) et le Torrent de Montmorency (intermédiaire), permettent d'apprécier la chute de près. On peut ajouter une tyrolienne de 120 m pour augmenter le niveau d'adrénaline.
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12. Parc de la Batiscan, Saint-Narcisse, Mauricie
Le parcours de via ferrata, d'une longueur de 200 m, surplombe les eaux tumultueuses de la rivière Batiscan. Le niveau est intermédiaire. On peut y ajouter une section experte si on sait utiliser des prises naturelles. Le trajet normal comprend un passage en tyrolienne, mais on peut ajouter à l'activité six autres tyroliennes et un parcours d'arbre en arbre.
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À savoir
• Vous devez mesurer au moins 1m30 (4 pi 2 po) et peser moins de 100 kg (220 lb). Les enfants doivent avoir au moins 12 ou 14 ans.
• Vos chaussures doivent être fermées et lacées, avec une semelle rigide.
• Vous devez attacher les cheveux longs pour ne pas nuire aux manoeuvres.
• Il est préférable de réserver sa place. 
• Vous pouvez transporter de 1 à 2 L d'eau, de la crème solaire, du chasse-moustiques, un coupe-vent, une collation ou un goûter et un appareil photo.
• Les prix varient selon la longueur et la difficulté du parcours. 
• Lorsqu'on fait une via ferrata, on se voit remettre un passeport qui permet une économie de 5 $ pour une dizaine de parcours de via ferrata au Québec.