La Routeburn Track , qui relie deux parcs nationaux, ceux du Mount Aspiring et du Fiordland, dévoile parmi les plus magnifiques paysages de la Nouvelle-Zélande.  Il faut compter de deux à quatre jours pour parcourir ce sentier de 32 kilomètres qu'empruntaient les Maoris.

Nouvelle-Zélande: sur la route des Maoris

C'est dans l'île du Sud, reliant deux parcs nationaux, ceux du Mount Aspiring et du Fiordland, que se trouve l'une des plus belles marches qu'offre le patrimoine naturel de la Nouvelle-Zélande : la Routeburn Track. Ce sentier historique de 32 kilomètres qu'empruntaient les Maoris a été conservé. Beaucoup aiment le parcourir durant la belle saison, d'octobre à avril.
Nous avons réalisé en famille cette randonnée pour laquelle il faut compter de deux à quatre jours. Après quelques semaines de préparation, nous y voilà avec nos deux enfants âgés de neuf et sept ans, âge minimal suggéré pour faire la marche. Ils doivent transporter leurs propres affaires, sac de couchage compris. Nous nous chargeons du reste, dont les victuailles, la vaisselle et les couverts.
Il est possible de faire le trajet dans les deux sens. Pour des raisons logistiques, nous ferons le trajet de Te Anu vers Queenstown, afin de réserver nos places dans les trois gîtes que nous croiserons. Il est obligatoire de réserver sa couchette sur le site Web du Department of Conservation (DOC), qui veille, avec son équipe de gardes forestiers, aux installations et à la sécurité des randonneurs. Il est possible de rendre l'aventure plus rustique en apportant sa tente et son équipement de camping. La réservation auprès du DOC reste nécessaire.
Gris débuts
La première journée se déroule dans la grisaille. Les pluies sont fréquentes en territoire kiwi, surtout en altitude. Aussitôt la porte du gîte franchie à Lake Howden, la chaleur du poêle à bois et les sourires des autres marcheurs nous accueillent. Pouvant abriter 28 personnes, ce gîte offre, comme tous ceux du parcours, l'eau courante, des gazinières, des toilettes et un éclairage jusqu'à 22h.
Les premières lueurs du jour apparaissent tôt en cette saison. À peine le gruau avalé, nous commençons l'ascension qui devait durer cinq heures. Il faudra en ajouter une avant de rejoindre le gîte du lac Mackenzie, situé 8,6 kilomètres plus loin. Le paysage alpin s'impose dès la première heure, contrairement à sa faune discrète, qui a du mal à se protéger des prédateurs tous introduits par l'homme, dont le plus redoutable, l'hermine.
L'arrivée au chalet du lac Mackenzie se fait au soulagement général de notre petite tribu. Cette fois, le thé de 4h se sirote au pied du véritable sommet que nous devrons gravir le lendemain, à 1300 mètres du niveau de la mer.
Vers le sommet
Après un début de journée sous la pluie, l'ascension est ponctuée d'éclaircies, juste ce qu'il faut pour admirer la vue du lac aux eaux turquoise. Au sommet, après quatre heures de marche, l'abri Harris Saddle permet de casser la croûte. Le plus dur est derrière nous, et nous repartons le coeur léger, vers notre dernière nuit au gîte Routeburn Falls, situé dans le Mount Aspiring National Park, où une vue imprenable sur des montagnes toujours sans nom nous attend.
Deux heures plus tard, nous déposons enfin nos sacs au refuge où, à notre grande surprise, deux autres familles sont déjà installées.
Le dernier matin, le soleil annonce la plus belle journée de l'expédition. C'est la partie la plus facile. Après avoir traversé huit ponts suspendus, nous parvenons au stationnement en trois heures. Juste à temps pour terminer le dernier saucisson, et faire une sieste avant que notre transport nous ramène à Queenstown. La douche sera bonne.
<p>Les enfants peuvent emboîter le pas à leurs parents sur la Routeburn Track. L'âge minimal suggéré pour faire la randonnée est de sept ans. Mais la marmaille doit transporter ses propres affaires, sac de couchage compris!</p>
Organiser sa randonnée
Marcher en moyenne huit kilomètres par jour se fait facilement pour des enfants. Toutefois, ne sous-estimez pas le poids de leur bagage ainsi que le dénivelé. Pour que tous soient prêts physiquement et mentalement, testez en famille ce genre d'effort. Trouvez près de chez vous une montagne à grimper, et une deuxième le lendemain.
Pour toutes les randonnées du réseau des grandes marches de la Nouvelle-Zélande, une visite du site du DOC au www.doc.govt.nz est nécessaire afin de préparer son excursion et de réserver sa couchette. Il faut compter 54 $NZ (environ 50 $CAN) par adulte par nuit. Les enfants de moins de 17 ans ne paient pas, mais doivent être inscrits. Les billets peuvent être récupérés à l'un des bureaux du DOC, une fois au pays.
Le transport au départ du sentier se planifie également par Internet. Tracknet (www.tracknet.net) et Trips & Tramps (www.tripsandtramps.com) assurent la liaison entre Te Anau et Queenstown. Alors que Track Hopper (www.trackhopper.co.nz) offre de conduire votre véhicule de location à votre point d'arrivée.