Je veux tout savoir: l'œuf ou la poule?

Les sciences t’intéressent? Tu te poses des questions sur les animaux, les plantes, l’espace ou n’importe quelle autre partie du monde qui t’entoure? C’est bien normal : les sciences, ce n’est pas que pour les adultes! Alors, envoie-les-moi à jfcliche@lesoleil.com. Une fois par mois, je répondrai à une ou deux des questions que tu m’envoies.

QUESTION Qui est apparu en premier, l’œuf ou la poule?
— Warren

RÉPONSE Si on me permet de tricher un peu en prenant la question vraiment au pied de la lettre, je vais répondre : c’est l’œuf qui est arrivé le premier, et de très, très, très loin. Ce que l’on appelle «œuf» n’est rien d’autre qu’un contenant qui abrite un embryon, le temps que celui-ci se développe suffisamment pour être (relativement) autonome. Bien avant que les poules ou même les tout premiers oiseaux n’apparaissent, des poissons et des invertébrés pondaient des œufs, il y a plus de 500 millions d’années. 

Par comparaison, la poule comme on la connaît aujourd’hui a été domestiquée il y a environ 5000 ans seulement. L’espèce sauvage dont descend la poule, le «coq doré», est pour sa part apparue en Asie du sud-est il y a environ 3,6 millions d’années — un bon demi-milliard d’années après les premiers œufs! Oh, mais on me dira : oui, mais les œufs de poissons et de grenouilles n’étaient pas comme ceux des poules, ils ne pouvaient pas survivre hors de l’eau, alors ils ne comptent pas! 

Eh bien, OK, c’est un bon point. Mais même ces œufs-là sont arrivés bien avant la poule. Les premiers vertébrés à pondre des œufs entourés d’une coquille les empêchant de se dessécher furent de petits animaux semblables aux lézards. Ce sont des ancêtres communs à un très grand groupe d’animaux que l’on nomme amniote et qui rassemble les reptiles actuels, les oiseaux et les mammifères (donc nous, les humains). Et ils sont apparus il y a entre 300 et 350 millions d’années. Encore une fois, bien avant la poule!