Je veux tout savoir!: des millions d'années d'évolution

Question de Warren : Qui est le premier homme à avoir vécu sur Terre?

Réponse

On ne saura jamais qui était «le premier» être humain qui a vécu sur Terre, ne serait-ce que parce qu’on ne peut pas retourner dans le passé. Mais même si on le pouvait, on aurait bien de la difficulté à choisir qui est «le» premier humain, car l’évolution se fait de manière très progressive, sur de longues périodes. Il n’y a pas eu une journée où une maman singe a accouché d’un bébé humain : la transition s’est faite sur des millions d’années. 

Ainsi, on sait que l’humain «moderne» — qui a toutes les mêmes caractéristiques physiologiques et comportementales que nous — est apparu en Afrique il y a environ 50 000 ans. Mais était-ce 51 ou 52 000? Était-ce 46 ou 47 000 ans? Impossible à dire, car leur (notre) apparition fut un processus graduel. Si l’on tenait vraiment à trouver «le» premier, il faudrait en tirer un au hasard ou en choisir un arbitrairement. 

Et puis de toute manière, pourquoi est-ce qu’on choisirait un «moderne» comme premier être humain plutôt qu’un «homo sapiens archaïque»? Après tout, les «archaïques» étaient des humains comme nous, appartenant à la même espèce que nous, mais ils arboraient encore certains traits de nos ancêtres plus anciens, comme des arcades sourcilières plus ou moins proéminentes. Eux sont apparus en Afrique il y a environ 300 000 ans, mais là encore, ce fut trop graduel pour qu’on puisse trouver «un» premier. 

Et on pourrait remonter comme ça jusqu’à notre dernier ancêtre commun avec le chimpanzé, qui vivait il y a environ 13 millions d’années : il n’y a jamais vraiment «un» premier représentant d’une espèce, l’évolution est trop progressive pour cela!