Je veux tout savoir!

Allô, ici la terre!

Q Pourquoi la planète Terre est la seule planète de la Voie lactée habitée? — Ariane

La seule, chère Ariane? Es-tu certaine? La vérité, c’est qu’on n’en sait tout simplement rien! On n’est même pas certain qu’il n’y a pas de vie chez la voisine, la planète Mars : on y a observé ces dernières années des sortes de «bouffées saisonnières» d’un gaz nommé méthane qui pourrait être produit par des microbes. On n’en est pas certain (vraiment pas) et tout cela est encore bien mystérieux, mais ce n’est pas impossible.

Alors imagine un peu : il y a quelque chose comme 250 milliards d’étoiles dans la Voie lactée, dont un grand nombre sont entourées de planètes. Et d’après une étude de la NASA parue en 2016, plusieurs dizaines de milliards de ces planètes pourraient être «habitables». Cela ne veut pas dire qu’il y a de la vie sur chacune (ni même beaucoup) d’entre elles, mais cela veut dire qu’elles ont une taille à peu près comparable à la Terre et qu’elles sont à la bonne distance de leur étoile pour qu’on puisse envisager y trouver de l’eau liquide — une condition essentielle à la vie telle qu’on la connaît ici bas.

La bonne nouvelle, c’est qu’on pourrait commencer à avoir des réponses au cours des prochaines années. La vie laisse des traces dans l’atmosphère : sans vie sur Terre, par exemple, il n’y aurait pas d’oxygène dans l’air, car ce sont les plantes qui le produisent. Et un instrument conçu en plein pour étudier l’atmosphère des planètes lointaines, le télescope spatial James-Webb, devrait être lancé en 2021. C’est une histoire à suivre!

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