Des ptérosaures dans le ciel!

Imagine lever les yeux au ciel pour voir un géant ailé, mi-dinosaure, mi-dragon volant! Si tu avais vécu il y a 200 millions d’années, tu aurais pu apercevoir ces étranges créatures qu’on appelle «ptérosaures». Ces reptiles fascinants suscitent mille questions. Voici quelques réponses…
Un ptéranodon, dans la famille des ptérosaures.

Pas des dinosaures

Même s’ils ont l’air de vélociraptors ailés, les ptérosaures ne sont pourtant pas des dinosaures. Ni des oiseaux ni des chauves-souris, d’ailleurs. Ils font partie d’un groupe distinct : les reptiles volants. Sur l’arbre généalogique des reptiles, ils sont des cousins proches des dinosaures. Ce qui veut dire que même s’ils volaient, ils ne sont pas les ancêtres des oiseaux!

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Un fossile de ptérosaure.

Il y a longtemps…

Les ptérosaures — dont le nom vient du grec pour «lézards ailés» — ont disparu il y a 66 millions d’années, en même temps que l’extinction des dinosaures. Mais ils ont vécu pendant très longtemps, soit près de 150 millions d’années. Si tu essaies de compter combien ça fait de dodos, tu risques de faire surchauffer ta calculatrice!

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L’exposition Ptérosaure : Voler à l’ère des dinosaures au Musée canadien de la nature, à Ottawa

En plein vol

Les ptérosaures seraient les premiers animaux — après les insectes — à avoir appris à voler. Ils le faisaient en battant des ailes, afin de déplacer assez d’air pour prendre de l’altitude. Les paléontologues — les experts des fossiles — croient que les ailes des petits étaient formées dès la naissance et leur permettaient de voler peu de temps après leur éclosion. C’est très différent des bébés humains, non?

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Modèle grandeur nature de Quetzalcoatlus, le plus grand ptérosaure connu.

Le plus grand

Certains ptérosaures étaient «gros comme un avion de chasse». D’autres étaient aussi petits qu’une main humaine! Le plus grand d’entre tous était le gigantesque Quetzalcoatlus. Son envergure — la distance d’un bout à l’autre de ses ailes — atteignait les 10 mètres. Aussi large qu’un autobus scolaire! Et quand il se levait sur ses pattes arrière, il était haut comme une girafe!

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Au musée

Si les vacances d’été t’amènent à Ottawa, en Ontario, visite l’exposition Ptérosaure : Voler à l’ère des dinosaures au Musée canadien de la nature. Jusqu’au 2 septembre, tu y verras cinq modèles de ptérosaure grandeur nature suspendus au plafond, dont le Quetzalcoatlus, des fossiles, des jeux, etc. 

Info: nature.ca

Source: Musée canadien de la nature

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