Rory McIlroy tentera de remporter en fin de semaine le Championnat des joueurs, un tournoi où il n'a jamais bien fait.

McIlroy n'a pas chômé

Une bague au doigt, de nouveaux outils dans son sac... Si son mariage et un nouveau contrat avec un fournisseur de bâtons ne suffisaient pas déjà, Rory McIlroy s'est vu remettre une figurine à son image pour avoir gagné la Coupe FedEx l'an dernier. C'est la seule chose qui lui a donné l'impression d'avoir vieilli.
«Toutes ces rides autour de mes yeux», a lancé McIlroy, mardi, en regardant la poupée (bobblehead). «Ça laisse croire que j'évolue sur le circuit depuis deux décennies plutôt qu'une.»
McIlroy est sur le point de compléter sa 10e saison chez les professionnels et l'aventure s'est avérée assez agréable. Le Nord-Irlandais de 28 ans totalise 21 victoires et quatre titres majeurs. Mais il s'est passé beaucoup de choses dans sa vie depuis sa septième place au Tournoi des maîtres, en avril.
McIlroy a notamment changé de bâtons pour la quatrième fois en cinq ans. Il a délaissé Titleist pour Nike pour amorcer 2013. Et quand Nike s'est retiré de la fabrication de bâtons de golf l'an dernier, il s'est tourné vers Callaway. Pas encore à l'aise, surtout avec les balles, il a effectué de nouveaux tests et a signé une entente à long terme avec TaylorMade.
«J'ai conclu qu'il s'agissait de la meilleure façon d'essayer d'avancer, de m'améliorer, de gagner, de reprendre le premier rang du classement mondial et de remporter plus de tournois majeurs. Je suis emballé par cette perspective.»
Tiré d'embarras par sa future femme
Son récent mariage l'a également comblé de joie. Il a rencontré son épouse Erica Stoll en 2012. Travaillant au service du transport du tournoi de la Coupe Ryder disputée à Medinah, près de Chicago, elle a empêché McIlroy de vivre un moment gênant, lui qui avait oublié qu'il se trouvait dans le fuseau horaire central des États-Unis. Il a eu besoin d'une escorte policière pour se rendre au terrain. Arrivé quelques minutes avant son départ, il a remporté son match et l'Europe a égalé le record pour la remontée la plus spectaculaire dans l'histoire de la compétition.
Le mariage a eu lieu il y a deux semaines en Irlande et les tourtereaux ont passé leur lune de miel dans les Caraïbes. «Ce fut bien sûr la plus belle fin de semaine de ma vie, et j'espère que ce fut aussi le cas pour Erica.
«Avec ce qui s'est passé au cours des dernières semaines - mon mariage et mon association avec TaylorMade -, il semble que tout est maintenant réglé. Il n'y a plus beaucoup de points d'interrogation dans ma vie en ce moment.»
Très loin derrière Dustin Johnson
McIlroy, qui a passé un total de 95 semaines au sommet du classement mondial - plus que quiconque depuis 2010 -, occupe actuellement le deuxième échelon. Mais il est si loin derrière Dustin Johnson qu'il pourrait ne pas parvenir à rejoindre l'Américain même en gagnant le Championnat des joueurs, cette fin de semaine, et l'Omnium des États-Unis, à la mi-juin.
Il n'a pas gagné un seul tournoi depuis sa victoire en éliminatoires lors du Championnat du circuit, l'an dernier, qui lui a permis de remporter la Coupe FedEx. Rien ne laisse croire que ça sera plus facile en fin de semaine, non pas à cause de la qualité de ses adversaires, mais parce que TPC Sawgrass répond mal à son style de jeu.
Malgré tout son talent, McIlroy n'est pas parvenu à briser la normale avant sa quatrième participation à ce tournoi qui, même s'il ne porte pas l'étiquette de grand chelem, est officieusement considéré comme le cinquième tournoi majeur de l'année. Il a raté le seuil de qualification trois années consécutives, et même s'il a montré des signes d'amélioration, il n'a jamais terminé à moins de quatre coups du vainqueur.
«J'ai toujours pensé que je profitais d'un avantage lorsque je frappe bien la balle sur les tertres. Ici, le terrain ne me le permet pas, et plus tôt pendant ma carrière, je devais composer avec ça et accepter de frapper la balle du même endroit que les autres.»  Avec AFP