La citrouille traditionnelle (Cucurbita pepo) se décline dans plusieurs formats.
La citrouille traditionnelle (Cucurbita pepo) se décline dans plusieurs formats.

La fascinante histoire de la citrouille

Larry Hodgson
Larry Hodgson
Le Soleil
La citrouille que vous sculptez aujourd'hui en vue de l'Halloween ce soir a une longue et fascinante histoire.
D'abord, la citrouille est une courge du genre Cucurbita. Il y a deux espèces qu'on appelle citrouille : C. pepo (la citrouille traditionnelle) et C. maxima (la citrouille géante, appelée potiron en France). Toutes deux auraient été domestiquées au moins 5000 ans avant Jésus-Christ au Mexique.
À l'origine, le fruit était petit et l'écorce dure; on le cultivait pour ses graines comestibles. Avec le temps, des variétés à chair plus épaisse et de texture moins fibreuse ont été développées et utilisées pour la consommation humaine.
Quand Jacques Cartier visita le Québec pour la première fois en 1535, il trouva les champs de la région de Québec remplis d'un fruit inconnu que nous appelons maintenant citrouille. Ce serait toutefois l'explorateur espagnol Alvar Nunez Cabeza de Vaca qui vit des citrouilles en Floride en 1528 et rapporta les premières graines en Europe, où le nouveau fruit prit un certain temps avant d'être généralement accepté.
De nos jours, cependant, on cultive des citrouilles sur tous les continents sauf l'Antarctique.
Tout un plant
Le plant de citrouille est gigantesque, avec de grosses feuilles et de longues tiges rampantes. Certains atteignent 3 m de diamètre, d'autres moins de 1,5 m. Toutefois, la taille de la plante ne détermine pas celle du fruit. Elle est plutôt établie de façon génétique, certaines lignées produisant peu de fruits, mais de très gros; d'autres, plusieurs fruits de taille plus modeste.
Les plus grosses citrouilles proviennent de la lignée Dill's Atlantic Giant (C. maxima), développée en Nouvelle-Écosse par l'agriculteur Howard Dill (décédé en 2008). Il l'a créée tout simplement en récoltant les graines de la plus grosse citrouille de son champ tous les ans.
En 1979, il créa tout un émoi en présentant à la foire agricole locale une citrouille de presque 200 kilos... un bébé comparé à la citrouille de 2007 de l'Américain Joe Jutras, qui pesait 766 kg, soit le poids d'une Smart. Notez que les citrouilles géantes ne ressemblent pas trop aux citrouilles de l'Halloween. À cause de leur parenté différente (ce sont des C. maxima et les citrouilles de l'Halloween, des C. pepo), elles sont de couleur jaune ou crème et sont généralement passablement difformes : leur énorme poids fait que le fruit s'écrase au sol au lieu de rester rond.
La citrouille est-elle un fruit ou un légume? Tout dépend de votre point de vue. Si on le mange avec le repas principal, par exemple en soupe, c'est un légume. Si on le mange comme dessert, comme en tarte, c'est un fruit. Tranchons la poire en deux en l'appelant un légume fruitier.
Sculpture
La transformation de la citrouille en matériau de sculpture est relativement récente. On croit que la mode vient d'Irlande, où il existe une tradition de sculpter des rutabagas et navets en lanternes pour la Toussaint (l'Halloween). On croit que des immigrants irlandais auraient jeté leur dévolu sur la citrouille en Amérique du Nord tout simplement parce qu'elle est plus facile à sculpter!
Au Québec, c'est surtout à la suite de l'influence de la télévision américaine que l'engouement pour les citrouilles sculptées se développa dans les années 60.
Aujourd'hui, l'Halloween et ses citrouilles sont aussi à l'honneur en France, dont les grands magasins se parent pour la fête tout comme les nôtres.
N'oubliez pas de conserver quelques graines de votre citrouille sculptée. Semées en pleine terre au printemps, elles vous donneront de belles grosses citrouilles gratuites pour l'Halloween prochain!