Les autorités ont pu entrer dans la grotte inondée où étaient pris au piège 13 personnes, en Thaïlande, pour les secourir.

«Miracle» dans une grotte en Thaïlande

MAE SAI — Les douze enfants et leur entraîneur de soccer miraculeusement retrouvés vivants après avoir passé neuf jours sans vivres dans une grotte inondée du nord de la Thaïlande devaient être remis en forme mardi avant une délicate évacuation en plongée.

«Notre mission de recherche a été couronnée de succès, mais il nous reste à les sortir de là», a déclaré le gouverneur de la province de Chiang Rai, Narongsak Osottanakorn, chef de la cellule de secours, se félicitant d’avoir réussi cette «mission impossible».

«C’est inimaginable. Cela fait dix jours que j’attendais cela. Je n’imaginais pas que ce jour arriverait», a réagi le père d’un des enfants disparus, interrogé par l’AFP.

Les enfants, âgés de 11 à 16 ans, ont été découverts tard lundi avec leur entraîneur de 25 ans par des plongeurs britanniques, émaciés, mais «sains et saufs», à plus de quatre kilomètres à l’intérieur de la galerie.

Le groupe était perché sur un rebord situé loin dans les méandres de cette grotte, située à la frontière avec la Birmanie et le Laos, où ils ont été piégés le 23 juin par la montée des eaux.

Une vidéo filmée par des sauveteurs montre un groupe d’enfants maigres, vêtus de maillots de soccer trop grands et maculés de boue. Ils sont réfugiés sur un promontoire étroit entouré d’eau.

Apprendre à plonger 

Des médecins ont rejoint les enfants et devaient évaluer leur capacité à plonger, dès mardi ou dans plusieurs jours, selon leurs forces.  Des équipements de plongée ont été acheminés à l’intérieur, ainsi que des vivres et des médicaments. «Il faut les entraîner... Voyons de quoi ils sont capables», a tempéré le gouverneur.

Dans l’intervalle, les sauveteurs continuent de pomper le maximum d’eau de la grotte afin de faciliter leur sortie. Car il s’agit de parcourir plus de quatre kilomètres les séparant de la sortie, en partie inondés.

La découverte des enfants a plongé la Thaïlande dans la liesse après des journées de recherches difficiles, entravées par des pluies torrentielles. La télévision continuait de suivre en direct l’opération.

Les plongeurs ont trouvé les jeunes à quelques centaines de mètres au-delà de Pattaya Beach, la zone soupçonnée de leur tenir lieu d’abri, qui était elle-même inondée.

Une vidéo poignante filmée par les sauveteurs montre un groupe d’enfants maigres, vêtus de maillots de football trop grands et maculés de boue. Ils sont réfugiés sur un promontoire étroit entouré d’eau.

«Merci», s’exclame l’un d’eux. Un autre répond «13» quand un des plongeurs à l’accent britannique demande combien ils sont.

Une proche de l’un des garçons prisonniers d’une grotte en Thaïlande montre une photo de quatre d’entre eux prise en 2017.

«Comme une équipe» 

Nopparat Kantawong, l’entraîneur principal du club de soccer des enfants, s’est dit certain que le fait que les enfants pratiquaient un sport d’équipe a joué un rôle dans leur survie.

«Je suis si heureux. Nous leur enseignons à s’aimer les uns les autres, comme une équipe», a-t-il dit à la télévision nationale.

À cela s’ajoute le fait que «le soccer est un sport de combattants», a assuré celui qui va désormais attendre les enfants devant la grotte, comme nombre de proches.

Ce n’est pas la première fois qu’un sauvetage souterrain se finit bien, après plus d’une semaine: en 2014 en Allemagne, un homme a pu être secouru dans une grotte après 11 jours d’attente. En 2012, au Pérou, des mineurs avaient pu être sauvés après sept jours sous terre. Et en 2010, au Chili, des mineurs avaient tenu 17 jours.

Mais ici, l’inondation, la raréfaction des trous d’air, et le fait que le groupe soit composé d’enfants, plus enclins à la panique que les adultes a priori, avaient compliqué la donne.