Selon la télévision publique grecque ERT, «un corps a aussi été découvert» avec des débris de l'hélicoptère CH-148 Cyclone «dans les eaux internationales au large de l’île grecque de Céphalonie».
Selon la télévision publique grecque ERT, «un corps a aussi été découvert» avec des débris de l'hélicoptère CH-148 Cyclone «dans les eaux internationales au large de l’île grecque de Céphalonie».

Hélicoptère Cyclone écrasé en Grèce: une militaire morte et cinq disparus, dont un du Québec 

OTTAWA — Le premier ministre Justin Trudeau a confirmé jeudi que six militaires étaient à bord de l’hélicoptère canadien qui s’est abîmé mercredi en mer Ionienne, au large de la Grèce.

Le ministère de la Défense nationale a confirmé la mort de la militaire Abbigail Cowbrough, et a identifié les cinq autres militaires officiellement portés disparus.

Le capitaine Maxime Miron-Morin, officier de systèmes de combat aérien, originaire de Trois-Rivières, figure parmi ces membres portés disparus.

Les autres sont: le capitaine Brenden Ian MacDonald, pilote, originaire de New Glasgow (Nouvelle-Écosse); le capitaine Kevin Hagen, pilote, originaire de Nanaimo (Colombie-Britannique); l’enseigne de vaisseau de 1re classe Matthew Pyke, officier de guerre navale, originaire de Truro (Nouvelle-Écosse) et le caporal-chef Matthew Cousins, opérateur de détecteurs électroniques aéroportés, originaire de Guelph (Ontario).

M. Trudeau a confirmé qu’un corps avait été récupéré et que les recherches se poursuivaient en mer pour retrouver les cinq autres militaires qui prenaient place dans l’hélicoptère CH-148 Cyclone qui s’est abîmé en mer lors d’un exercice d’entraînement de l’Organisation du traité de l’Atlantique Nord (OTAN), mercredi. «Ils sont tous des héros», a-t-il dit en conférence de presse à Ottawa.

Le chef d’état-major de la Défense, Jonathan Vance, avait auparavant confirmé l’identité de la militaire retrouvée: il s’agit d’Abbigail Cowbrough, enseigne de vaisseau de 1re classe.

Des navires de guerre et des avions canadiens et alliés recherchent depuis mercredi les autres militaires disparus. Le général Vance a précisé en conférence de presse que la recherche avait été compliquée par l’éparpillement des débris et parce que l’hélicoptère s’est abîmé dans une mer de 3000 mètres de profondeur. On ignorait encore jeudi quels efforts seraient d’ailleurs déployés pour récupérer l’épave de l’appareil.

La cause exacte de l’accident demeure inconnue, mais le chef d’état-major a exclu jeudi tout acte «hostile». Le ministre de la Défense, Harjit Sajjan, a déclaré que les enregistreurs de données de vol et de voix du Cyclone avaient été récupérés après s’être détachés de l’hélicoptère, et qu’ils seraient bientôt renvoyés au Canada pour analyse. Une équipe d’enquêteurs militaires devait aussi être dépêchée dans la région dès jeudi pour tenter de déterminer la cause de l’accident.

Un représentant de Sikorsky Aircraft, constructeur du Cyclone, est également dépêché sur place à la suite d’une demande des militaires. «Sikorsky présente ses condoléances à toutes les personnes concernées», a déclaré le géant américain de la défense Lockheed Martin, propriétaire de Sikorsky. Le général Vance a indiqué que tous les Cyclone sont temporairement cloués au sol, pour une «pause opérationnelle». L’Aviation royale canadienne compte 17 autres hélicoptères Cyclone dans sa flotte.

Le père de la victime «brisé et vidé»

Quelques heures avant la conférence de presse, le père d’Abbigail Cowbrough, Shane, avait identifié sa fille comme l’une des victimes de l’accident. «Je suis brisé et vidé», a-t-il écrit sur Facebook. «Il n’y a pas de mots. Tu m’as rendu fier pour toujours. Je t’aimerai toujours et tu me manqueras à chaque instant.»

Josianne Garrioch, de Gatineau, était la meilleure amie d’Abbigail Cowbrough, demoiselle d’honneur à son mariage. «C’était une personne vraiment charismatique et pétillante, quelqu’un que vous vouliez côtoyer tout le temps», a déclaré Mme Garrioch.

Les deux femmes s’étaient connues au Collège militaire royal de Kingston, en Ontario, où Mme Cowbrough était responsable de l’ensemble de cornemuses pendant un semestre, et Mme Garrioch s’occupait des danseurs des Highlands. «On s’est liée d’amitié autour de notre passion commune pour la musique et la danse», a déclaré Mme Garrioch.

Une église baptiste à Dartmouth, en Nouvelle-Écosse, a aussi indiqué que la communauté des chrétiens avait perdu «une femme merveilleuse» qui avait joué de la cornemuse lors du jour du Souvenir l’automne dernier.

Le premier ministre Trudeau a offert ses «plus sincères condoléances aux familles, aux amis, à leurs camarades de bord et aux membres des Forces armées canadiennes, aux gens de Halifax et de la Nouvelle-Écosse».

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En mission pour l’OTAN

Le NCSM Fredericton avait quitté en janvier son port d’attache de Halifax, avec le Cyclone, pour un déploiement de six mois en Europe. Bien que la Marine ait depuis rapatrié plusieurs de ses navires en raison de la COVID-19, le Fredericton a poursuivi sa mission.

Les hélicoptères CH-148 Cyclone transportent un équipage de quatre personnes, dont deux pilotes, un opérateur tactique et un opérateur de capteurs, mais peuvent aussi accueillir d’autres passagers. Mme Cowbrough ne faisait pas partie de l’équipage habituel du Cyclone, mais elle avait été autorisée à monter à bord de l’hélicoptère pendant le vol, a indiqué jeudi le général Vance.

Les Cyclone sont surtout déployés sur des navires de guerre; ils sont utilisés pour la chasse aux sous-marins, la surveillance en mer et la recherche et sauvetage. L’hélicoptère avait décollé vers 16h35, heure locale, mercredi, lors d’un exercice d’entraînement impliquant le Fredericton ainsi que des navires de guerre italiens et turcs dans le cadre d’une force maritime de l’OTAN en Méditerranée, a précisé jeudi le général Vance. L’appareil regagnait son navire d’attache lorsque le Fredericton a perdu le contact avec l’équipage, à 18 h 52.

M. Vance n’a pas voulu dire s’il y avait eu un appel de détresse avant qu’il ne disparaisse. Les enregistreurs de vol se sont détachés de l’hélicoptère automatiquement lorsqu’il a touché l’eau, a-t-il dit, et des fusées éclairantes se sont déclenchées automatiquement.

Le chef d’état-major a ensuite pris la défense des Cyclone, que l’armée n’utilise sur des missions réelles que depuis la fin de 2018, après plus d’une décennie de problèmes de développement, de retards et de dépassements de coûts.