Les girafes, jusqu'ici considérées comme peu menacées, figurent désormais sur la liste des animaux «vulnérables», premier niveau les classant ainsi à risque d'extinction.

La girafe, maintenant une espèce menacée

Braconnée ou privée de son habitat, la girafe, longtemps préservée, vient rejoindre la liste rouge des espèces menacées, tout comme plusieurs dizaines d'espèces d'oiseaux pourtant tout juste découverts.
Icône de l'Afrique, le plus grand animal terrestre a perdu 40% de son effectif ces trente dernières années, alerte jeudi l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN).
En 2015, sa population a chuté en dessous de 100 000 (environ 97 500, contre 155 000 en 1985): «ces animaux majestueux sont confrontés à une extinction silencieuse», observe Julian Fennessy pour l'UICN, organisation de référence chargée de suivre l'état des espèces dans le monde.
Les girafes, jusqu'ici considérées comme peu menacées, figurent désormais sur la liste des animaux «vulnérables», premier niveau les classant ainsi à risque d'extinction.
Sur neuf sous-espèces réparties dans 21 pays, trois se portent bien, l'une est stable, mais les cinq autres connaissent un net déclin, selon ce rapport publié au Mexique en marge de la Conférence de l'ONU sur la biodiversité.
À l'origine de ce désastre, le braconnage et la perte de leur habitat, menacé par l'agriculture et l'exploitation minière, ainsi que les poussées d'instabilité civile et sociale, explique l'UICN, qui a mis à jour ses bilans à l'occasion de la conférence réunie à Cancún jusqu'au 17 décembre.
Selon les scientifiques, la Terre connaît une nouvelle extinction de masse, la 6e seulement en 500 millions d'années: aujourd'hui les espèces disparaissent 1000 à 10 000 fois plus vite qu'il y a un siècle ou deux.
Juste découverts, déjà éteints
La liste de l'UICN inclut à ce jour 85 604 espèces animales et végétales (une fraction seulement du total), dont 24 307 sont menacées d'extinction.
Ces dernières années, 742 espèces d'oiseaux ont été identifiées (ce qui fait 11 121 au total). Mais 11% d'entre elles sont déjà jugées «menacées».
Par exemple, le troglodyte de Serna, un roitelet de Colombie, pourrait voir la moitié de sa population décimée par un projet de barrage. La magnifique artamie azurée des Comores voit son habitat grignoté par l'agriculture et les plantes invasives.
Treize de ces espèces «nouvelles» ont même déjà disparu, notamment dans des îles colonisées par des plantes invasives.
«Hélas, identifier plus de 700 espèces ''nouvelles'' ne signifie pas que les oiseaux du monde vont mieux», souligne Ian Burfield, chargé de cette liste.
«Plus nos connaissances s'approfondissent, plus nos préoccupations se confirment: l'agriculture non durable, la déforestation, les espèces invasives, le commerce illégal conduisent toujours plus d'espèces à l'extinction».
Ainsi, le perroquet jaco, très prisé des amateurs, car parmi les meilleurs parleurs, voit sa situation se dégrader.
Petite lumière dans le noir, grâce aux efforts de protection, cela s'arrange pour plusieurs espèces endémiques sur certaines îles, comme pour le bouvreuil des Açores ou le pluvier de Saint-Hélène.
Selon une étude récente parue dans Nature, trois quarts des espèces animales et végétales menacées ou quasi menacées sont victimes de surexploitation (pour le commerce, les loisirs, la subsistance). Plus de la moitié voient leur habitat naturel converti en plantations ou en élevages.
En outre, 19% de ces espèces sont déjà menacées par le changement climatique.